Par JIM VERTUNO

AUSTIN, Texas (AP) – Un jury texan a ordonné vendredi au théoricien du complot Alex Jones de payer 45,2 millions de dollars de dommages-intérêts punitifs aux parents d’un enfant qui a été tué dans le massacre de l’école primaire de Sandy Hook, s’ajoutant aux 4,1 millions de dollars qu’il doit payer pour la souffrance qu’il leur a fait subir en affirmant pendant des années que la fusillade la plus meurtrière dans les écoles du pays était un canular.

Le total – 49,3 millions de dollars – est inférieur aux 150 millions de dollars recherchés par Neil Heslin et Scarlett Lewis, dont le fils de 6 ans, Jesse Lewis, faisait partie des 20 enfants et six éducateurs tués dans la fusillade en classe la plus meurtrière de l’histoire des États-Unis. Mais le procès marque la première fois que Jones est tenu financièrement responsable pour avoir colporté des mensonges sur l’attaque de 2012 à Newtown, Connecticut.

Après le verdict, Lewis a déclaré que Jones – qui n’était pas dans la salle d’audience pour entendre le verdict – a été tenu pour responsable. Elle a dit quand elle a pris la barre et a regardé Jones dans les yeux, elle a pensé à son fils qui a été crédité d’avoir sauvé des vies en criant « courez » lorsque le tueur s’est arrêté dans son saccage.

« Il a résisté à l’intimidateur Adam Lanza et a sauvé la vie de neuf de ses camarades de classe », a déclaré Lewis. « J’espère que j’ai rendu justice à cet incroyable courage lorsque j’ai pu affronter Alex Jones, qui est aussi un tyran. J’espère que cela inspirera d’autres personnes à faire de même.

Cela pourrait prendre un certain temps aux plaignants pour récupérer quoi que ce soit. Immédiatement après le verdict, l’avocat principal de Jones, Andino Reynal, a déclaré au juge qu’il ferait appel et demanderait aux tribunaux de réduire considérablement la taille du verdict.

Après l’audience, Reynal a déclaré qu’il pensait que le montant punitif serait réduit à 1,5 million de dollars seulement.

«Nous pensons que le verdict était trop élevé. … Alex Jones sera à l’antenne aujourd’hui, il sera à l’antenne demain, il sera à l’antenne la semaine prochaine. Il va continuer à faire son travail en tenant responsable la structure du pouvoir.

Les entreprises et la richesse personnelle de Jones pourraient également être découpées par d’autres poursuites et faillites. Une autre poursuite en diffamation contre Jones par une famille de Sandy Hook devrait commencer les audiences préliminaires dans le même tribunal d’Austin le 14 septembre.

L’avocat des plaignants, Mark Bankston, a déclaré qu’il pensait pouvoir contester toute tentative visant à réduire les dommages. Mais il a dit que même si le prix est considérablement réduit, il est tout aussi important de porter le grand verdict devant le tribunal des faillites pour que la famille puisse réclamer contre la succession et la société de Jones.

Plus tôt cette semaine, Jones a déclaré que toute récompense supérieure à 2 millions de dollars «nous ferait couler». Sa société Free Speech Systems, qui est la société mère d’Infowars basée à Austin, a déposé une demande de mise en faillite au cours de la première semaine du procès.

Les dommages-intérêts punitifs visent à punir les accusés pour une conduite particulièrement flagrante, au-delà de la compensation monétaire accordée aux personnes qu’ils ont blessées. Une récompense punitive élevée est également considérée comme une chance pour les jurés d’envoyer un message sociétal plus large et un moyen de dissuader les autres de la même conduite odieuse à l’avenir.

Barry Covert, un avocat du premier amendement de Buffalo, New York, sans lien avec l’affaire Jones, a déclaré que l’indemnité punitive élevée de vendredi ajoutée à l’indemnité compensatoire de jeudi équivalait à « une perte époustouflante pour Jones ».

« Avec 50 millions de dollars en tout, le jury a envoyé un message énorme et fort que ce comportement ne sera pas toléré », a déclaré Covert. « Tout le monde avec un spectacle comme celui-ci qui dit sciemment des mensonges – les jurys ne le toléreront pas. »

Les futurs jurés dans d’autres procès en cours de Sandy Hook pourraient voir les montants des dommages-intérêts dans cette affaire comme une référence, a déclaré Covert. Et si d’autres jurys le font, a déclaré Covert, « cela pourrait très bien mettre Jones en faillite ».

Les avocats de la famille avaient exhorté les jurés à prononcer une sanction financière qui obligerait Inforwars à fermer.

« Vous avez la capacité d’empêcher cet homme de recommencer », a déclaré Wesley Ball, avocat des parents, au jury vendredi. « Envoyez le message à ceux qui désirent faire de même : la parole est libre. Mensonges, vous payez.

Un économiste a déclaré vendredi que Jones et la société valaient jusqu’à 270 millions de dollars.

Bernard Pettingill, qui a été embauché par les plaignants pour étudier la valeur nette de Jones, a déclaré que les dossiers montrent que Jones a retiré 62 millions de dollars pour lui-même en 2021, lorsque des jugements par défaut ont été rendus dans des poursuites contre lui.

« Ce nombre représente, à mon avis, la valeur d’une valeur nette », a déclaré Pettingill. « Il a de l’argent placé sur un compte bancaire quelque part. »

L’argent qui afflue dans les entreprises de Jones finit par lui parvenir, a déclaré Pettingill, qui a ajouté qu’il avait témoigné dans environ 1 500 cas au cours de sa carrière.

Mais les avocats de Jones ont déclaré que leur client avait déjà appris sa leçon. Ils ont demandé la clémence, arguant d’un montant punitif de moins de 300 000 $.

« Vous avez déjà envoyé un message. Un message pour la première fois à un animateur de talk-show, à tous les animateurs de talk-show, que leur niveau de soins doit changer », a déclaré Reynal.

Jones fait toujours face à deux autres poursuites en diffamation de la part des familles de Sandy Hook au Texas et dans le Connecticut, qui mettent en péril sa richesse personnelle et son empire médiatique.

Les dommages de vendredi ont attiré les éloges du syndicat de la Fédération américaine des enseignants, qui représentait les enseignants de Sandy Hook.

« Rien ne réparera jamais la douleur de perdre un enfant ou d’assister à cette tragédie niée pour des raisons politiques. Mais je suis content que les parents de Sandy Hook aient obtenu justice », a déclaré le président de l’AFT, Randi Weingarten, dans un tweet.

Les avocats des familles Sandy Hook qui poursuivent Jones soutiennent qu’il a tenté de cacher des preuves de sa véritable richesse dans diverses sociétés fictives.

Au cours de son témoignage, Jones a été confronté à une note de service de l’un de ses chefs d’entreprise décrivant les revenus bruts d’une seule journée de 800 000 $ provenant de la vente de suppléments vitaminiques et d’autres produits via son site Web, qui approcheraient près de 300 millions de dollars en un an. Jones l’a qualifié de journée de vente record.

Jones, qui a décrit le procès comme une attaque contre ses droits au premier amendement, a concédé au cours du procès que l’attaque était « 100% réelle » et qu’il avait tort d’avoir menti à ce sujet. Mais Heslin et Lewis ont dit aux jurés que des excuses ne suffiraient pas et les ont appelés à faire payer à Jones les années de souffrance qu’il leur a fait subir, ainsi qu’aux autres familles de Sandy Hook.

Les parents ont raconté aux jurés comment ils avaient enduré une décennie de traumatismes, infligés d’abord par le meurtre de leur fils et ce qui a suivi : des coups de feu tirés sur une maison, des menaces en ligne et par téléphone et du harcèlement dans la rue par des inconnus. Ils ont déclaré que les menaces et le harcèlement étaient tous alimentés par Jones et que sa théorie du complot s’était propagée à ses partisans via Infowars.

Un psychiatre médico-légal a témoigné que les parents souffraient d’un « trouble de stress post-traumatique complexe » infligé par un traumatisme continu, semblable à ce que pourrait ressentir un soldat en guerre ou un enfant victime de maltraitance.

Tout au long du procès, Jones a été son moi typiquement explosif, parlant de complots à la barre des témoins, lors de conférences de presse impromptues et dans son émission. Son comportement erratique est inhabituel selon les normes de la salle d’audience, et le juge l’a réprimandé, lui disant à un moment donné : « Ce n’est pas ton émission. »

Le procès a également attiré l’attention de l’extérieur d’Austin.

Bankston a déclaré jeudi au tribunal que le comité de la Chambre des États-Unis enquêtant sur l’insurrection du 6 janvier 2021 au Capitole des États-Unis avait demandé des enregistrements du téléphone de Jones indiquant que les avocats de Jones avaient par erreur remis aux plaignants. Bankston a déclaré plus tard qu’il prévoyait de se conformer à la demande du comité.

Le mois dernier, le comité du 6 janvier a montré des messages textuels graphiques et violents et a diffusé des vidéos de personnalités de droite, dont Jones, et d’autres jurant que le 6 janvier serait le jour où ils se battraient pour Trump.

Le comité a assigné Jones pour la première fois en novembre, exigeant une déposition et des documents liés à ses efforts pour diffuser des informations erronées sur les élections de 2020 et un rassemblement le jour de l’attaque.

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L’écrivain de l’Associated Press Michael Tarm à Chicago a contribué à ce rapport.

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Retrouvez la couverture complète par AP du procès d’Alex Jones sur : https://apnews.com/hub/alex-jones

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