Par CHRISTOPHER WEBER et CARLA K. JOHNSON

LOS ANGELES (AP) – Nick Barragan a l’habitude de porter un masque parce que son travail dans l’industrie cinématographique hollywoodienne l’exige depuis longtemps. Il ne sera donc pas déconcerté si le comté qui abrite Tinseltown devient bientôt le premier grand centre de population cet été à rétablir les règles exigeant des couvre-visages à l’intérieur en raison d’un autre pic de cas de coronavirus.

« Je me sens bien parce que j’en ai porté un à peu près constamment ces dernières années. C’est devenu une habitude », a déclaré Barragan, masqué alors qu’il faisait des courses mercredi.

Los Angeles est le comté le plus peuplé, avec 10 millions d’habitants. Il fait face à un retour à un large mandat de masque d’intérieur le 29 juillet si les tendances actuelles des admissions à l’hôpital se poursuivent, a déclaré jeudi la directrice de la santé du comté, Barbara Ferrer.

Ferrer a admis que « pour beaucoup, cela ressemblera à un pas en arrière », mais exiger à nouveau des masques fait partie d’une boîte à outils de « précautions de sécurité raisonnables » lors d’un saut dans les cas qui rappelle la poussée alimentée par la variante Delta l’été dernier.

« Nous ne fermons rien. Nous ne demandons pas aux gens de ne pas se réunir avec les gens qu’ils aiment », a déclaré Ferrer lors d’un briefing public. « Nous vous demandons de prendre une mesure raisonnable, lorsqu’il y a autant de transmission avec une variante hautement transmissible, d’aller de l’avant et de remettre un masque à haute filtration bien ajusté lorsque vous êtes à l’intérieur avec d’autres. »

À l’échelle nationale, la dernière poussée de COVID-19 est due à la variante BA.5 hautement transmissible, qui représente désormais 65% des cas, son cousin BA.4 contribuant à 16% supplémentaires. Les variants ont montré une capacité remarquable à contourner la protection offerte par la vaccination.

Alors que les nouvelles variantes d’omicron poussent à nouveau les hospitalisations et les décès à la hausse ces dernières semaines, les États et les villes repensent leurs réponses et la Maison Blanche intensifie ses efforts pour alerter le public.

Certains experts ont déclaré que les avertissements sont trop peu, trop tard.

« Il est bien plus tard que l’avertissement aurait pu être lancé », a déclaré le Dr Eric Topol, directeur du Scripps Research Translational Institute, qui a qualifié BA.5 de « la pire variante à ce jour ».

Les tendances mondiales pour les deux mutants sont apparentes depuis des semaines, ont déclaré les experts – ils surpassent rapidement les variantes plus anciennes et poussent les cas plus haut où qu’ils apparaissent. Pourtant, les Américains ont jeté leurs masques et se sont replongés dans les voyages et les rassemblements sociaux.

Et ils ont largement ignoré les injections de rappel, qui protègent contre les pires résultats de COVID-19. Les tribunaux ont bloqué les mandats fédéraux de masque et de vaccin, liant les mains des responsables américains.

« Nous apprenons beaucoup de la façon dont le virus agit ailleurs et nous devrions appliquer les connaissances ici », a déclaré Ali Mokdad, professeur de sciences de la métrique de la santé à l’Université de Washington à Seattle.

Le coordinateur COVID-19 de la Maison Blanche, le Dr Ashish Jha, est apparu à la télévision du matin mercredi, exhortant les injections de rappel et une vigilance renouvelée. Pourtant, Mokdad a déclaré que les responsables fédéraux de la santé devaient insister davantage sur les masques à l’intérieur, la détection précoce et un traitement antiviral rapide.

« Ils ne font pas tout ce qu’ils peuvent », a déclaré Mokdad.

Le défi de l’administration, de l’avis de la Maison Blanche, n’est pas leur message, mais la volonté des gens de l’entendre – en raison de la fatigue pandémique et de la politisation de la réponse au virus.

Pendant des mois, la Maison Blanche a encouragé les Américains à utiliser des tests rapides à domicile gratuits ou bon marché pour détecter le virus, ainsi que le traitement antiviral gratuit et efficace Paxlovid qui protège contre les maladies graves et la mort. Mardi, l’équipe d’intervention de la Maison Blanche a appelé d’urgence tous les adultes de 50 ans et plus à obtenir un rappel s’ils ne l’ont pas encore fait cette année et a dissuadé les gens d’attendre la prochaine génération de vaccins prévue à l’automne.

La ville de New York, San Francisco et de nombreux autres gouvernements locaux ont également intensifié les rappels encourageant les gens à obtenir des rappels, à porter des masques et à prendre d’autres précautions, mais se sont abstenus d’imposer des mandats de masque levés à la suite du pic majeur de l’hiver dernier. Lors de la dernière poussée, Philadelphie a repris son mandat de masque en avril mais a levé l’exigence en quelques jours.

Pendant la majeure partie de la pandémie, le comté de Los Angeles a exigé des masques dans certains espaces intérieurs, notamment les établissements de santé, les métros et les bus, les aéroports, les prisons et les refuges pour sans-abri. Le nouveau mandat étendrait l’exigence à tous les espaces publics intérieurs, y compris les bureaux partagés, les installations de fabrication, les entrepôts, les magasins de détail, les restaurants et les bars, les théâtres et les écoles.

On ne sait pas à quoi pourrait ressembler l’application. Sous les mandats précédents, aucune personne n’a été citée pour avoir refusé des masques et les responsables ont préféré éduquer les gens plutôt que de délivrer des citations et des amendes.

Mercredi, par une journée d’été généralement ensoleillée et chaude à Los Angeles, Sharon Fayette a arraché son masque au moment où elle est sortie d’un trajet Lyft et a gémi lorsqu’elle a été informée qu’une autre exigence de masque universel pourrait arriver. « Oh mec, quand est-ce que ça va finir ? » dit-elle.

Fayette a déclaré qu’elle était épuisée par le changement de réglementation et qu’elle doutait qu’un autre mandat soit suivi par la plupart des résidents. « Je pense juste que les gens sont au-dessus de ça, au-dessus de toutes les règles », a-t-elle déclaré.

Barragan a déclaré qu’il avait appris une dure leçon sur l’efficacité des masques lorsqu’il est allé sans couvre-visage dans un mélangeur de l’industrie cinématographique le mois dernier à Los Angeles.

« Je pensais que ce serait bien parce que nous étions tous à l’extérieur », a déclaré Barragan, 35 ans. Quelques jours plus tard, il a commencé à se sentir malade et a été testé positif.

Il avait évité d’attraper le virus pendant plus de deux ans parce qu’il tenait à se masquer.

« La seule fois où je l’ai enlevé, je l’ai attrapé ! » il rit.

Alors que les hospitalisations et les décès sont restés bien en deçà des pics antérieurs à l’échelle nationale, les tendances actuelles sont troublantes. Le mois dernier, les décès quotidiens ont chuté, bien qu’ils n’aient jamais atteint le plus bas de l’année dernière, et les décès remontent maintenant.

La moyenne sur sept jours des décès quotidiens aux États-Unis a augmenté de 26% au cours des deux dernières semaines pour atteindre 489 le 12 juillet. Le coronavirus n’en tue pas autant qu’à l’automne et l’hiver derniers, et les experts ne s’attendent pas à ce que la mort atteigne ceux les niveaux à nouveau bientôt.

Mais des centaines de décès quotidiens pour une maladie respiratoire estivale seraient normalement à couper le souffle, a déclaré Andrew Noymer, professeur de santé publique à l’Université de Californie à Irvine. Il a noté que dans le comté d’Orange, en Californie, 46 personnes sont décédées du COVID-19 en juin.

« Ce serait tout le monde sur le pont », a déclaré Noymer. « Les gens diraient: » Il y a cette nouvelle grippe folle qui tue des gens en juin. «  »

Au lieu de cela, des précautions simples et éprouvées ne sont pas prises. Les vaccinations, y compris les rappels pour les personnes éligibles, réduisent le risque d’hospitalisation et de décès, même contre les dernières variantes. Mais moins de la moitié de tous les adultes américains éligibles ont reçu un seul rappel, et seulement environ 1 Américain sur 4 âgé de 50 ans et plus qui est éligible pour un deuxième rappel en a reçu un.

« Cela a été une campagne de rappel bâclée », a déclaré Topol, notant que les Centers for Disease Control and Prevention utilisent toujours le terme « entièrement vacciné » pour les personnes ayant reçu deux injections de Moderna ou de Pfizer. « Ils n’ont pas compris que deux tirs sont totalement insuffisants », a-t-il déclaré.

Noymer a déclaré que s’il était en charge de la réponse COVID du pays, il se mettrait au niveau du peuple américain dans le but d’attirer leur attention en cette troisième année de la pandémie. Il dirait aux Américains de le prendre au sérieux, de se masquer à l’intérieur et « jusqu’à ce que nous obtenions de meilleurs vaccins, il y aura une nouvelle normalité d’une maladie qui tue plus de 100 000 Américains par an et a un impact sur l’espérance de vie ».

Ce message ne passerait probablement pas pour des raisons politiques, a reconnu Noymer.

Cela pourrait également ne pas résonner auprès des personnes qui en ont assez de prendre des précautions après plus de deux ans de pandémie. Valerie Walker de New Hope, Pennsylvanie, est consciente de la dernière poussée mais à peine alarmée même avec deux amis maintenant malades et son mari récemment remis du virus.

« J’étais vraiment inquiète à l’époque », a-t-elle déclaré à propos des premiers jours de la pandémie, avec des images de sacs mortuaires sur les émissions de nouvelles du soir. « Maintenant, il y a de la fatigue. »

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Johnson, un rédacteur médical de l’AP, a rapporté de l’État de Washington. Les rédacteurs de l’Associated Press Bobby Caina Calvan à New York et Zeke Miller à Washington ont contribué.

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Le département de la santé et des sciences de l’Associated Press reçoit le soutien du département d’éducation scientifique de l’Institut médical Howard Hughes. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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