Joel Rosenblatt et Leah Nylen

(Bloomberg) – La Californie a poursuivi Amazon.com Inc., affirmant que la société oblige les marchands tiers à accepter des politiques qui conduisent à des «prix artificiellement élevés» pour les consommateurs.

Le procureur général de l’État, Rob Bonta, a annoncé mercredi la poursuite antitrust contestant les accords marchands d’Amazon qui interdisent aux vendeurs d’offrir des prix inférieurs sur d’autres sites et imposent des sanctions sévères s’ils le font. Il a déclaré que les accords bloquent la concurrence des autres détaillants en ligne, ce qui entraîne des frais gonflés pour les commerçants et des prix plus élevés pour les consommateurs.

« Amazon contraint les commerçants à conclure des accords qui maintiennent les prix artificiellement élevés, sachant pertinemment qu’ils ne peuvent pas se permettre de dire non », a déclaré Bonta dans un communiqué. La poursuite, déposée devant le tribunal d’État de San Francisco, demande une ordonnance empêchant Amazon de continuer à adopter un comportement anticoncurrentiel et une indemnisation pour les consommateurs californiens.

La poursuite intervient trois ans après que Bloomberg a rapporté que les politiques de prix de l’entreprise obligeaient les vendeurs à augmenter leurs prix sur des sites concurrents comme Walmart Inc., car s’ils offraient des prix plus bas sur d’autres sites, Amazon enfouirait leurs produits dans les résultats de recherche.

La poursuite de Bonta a également souligné que les marchands risquaient un placement moins important sur Amazon ou même une suppression du site s’ils facturaient moins sur des rivaux comme Walmart, Target, eBay et, dans certains cas, leurs propres sites Web.

Ce n’est pas la première fois que la politique d’Amazon envers les marchands fait l’objet d’un examen minutieux. La poursuite californienne est similaire à celle déposée l’année dernière par le procureur général de Washington, DC, Karl Racine. Un juge a rejeté la poursuite l’année dernière, mais Racine tente de relancer l’affaire en appel. Le ministère de la Justice a soumis un mémoire à l’appui de l’appel de Racine, affirmant que le juge qui l’avait rejeté avait mal appliqué la loi antitrust.

« Semblable au procureur général de DC – dont la plainte a été rejetée par les tribunaux – le procureur général de Californie l’a exactement à l’envers », a déclaré mercredi le représentant d’Amazon, Alex Haurek, dans un communiqué. « Les vendeurs fixent leurs propres prix pour les produits qu’ils proposent dans notre magasin. » Haurek a déclaré que le soulagement recherché par Bonta « obligerait Amazon à proposer des prix plus élevés aux clients, allant étrangement à l’encontre des objectifs fondamentaux de la loi antitrust ».

En réponse à une enquête antitrust sur la fixation des prix par le procureur général de l’État de Washington, la société a accepté de payer une amende de 2,25 millions de dollars en janvier et de fermer un programme dans lequel elle s’est mise d’accord sur les prix avec des vendeurs tiers, plutôt que de les concurrencer. Par ailleurs, un groupe de clients d’Amazon a déposé un projet de recours collectif devant le tribunal fédéral de Seattle en juillet, accusant Amazon d’avoir enfreint les lois antitrust par le biais d’accords avec des vendeurs qui garantissaient à Amazon une marge minimale.

« Cercle vicieux anticoncurrentiel »

La Federal Trade Commission, qui a à la fois des mandats antitrust et de protection des consommateurs, a également enquêté sur Amazon sur plusieurs fronts. Une enquête sur le commerce de détail du géant du commerce électronique, lancée en 2019 sous l’administration Trump, s’est depuis étendue sous la présidence de Lina Khan aux services de cloud computing et aux activités de fusions et acquisitions, telles que son acquisition de 8,45 milliards de dollars de MGM Studios et ses offres proposées pour iRobot Corp. et One Medical.

En août, la société a accusé la FTC d’avoir harcelé le fondateur Jeff Bezos et le PDG Andy Jassy avec des demandes d’informations « indûment lourdes ».

Bonta a souligné la domination du marché d’Amazon dans le procès californien, qualifiant les 160 millions de membres de son service d’abonnement Prime de « clients les plus lucratifs en ligne ». Le procureur général de l’État a noté que la moitié des vendeurs tiers d’Amazon tirent plus de 80 % de leurs revenus du site.

« Pour des centaines de milliers de vendeurs tiers, les ventes d’Amazon sont en fait toute leur activité – perdez Amazon et ils perdent leur gagne-pain », a déclaré Bonta dans le procès. En conséquence, l’entreprise a pu dicter ses conditions, ce qui a conduit à « un cercle vicieux anticoncurrentiel dans lequel Amazon gagne et ses vendeurs tiers, ses fournisseurs en gros, ses consommateurs et ses concurrents perdent ».

Jason Boyce, PDG d’Avenue7Media, qui aide environ 100 petites entreprises à vendre des produits en ligne, a déclaré que la poursuite californienne était une évolution bienvenue. Il a déclaré que de nombreux commerçants évitent de mettre leurs produits sur des sites concurrents par peur de nuire à leurs ventes sur Amazon, où ils font la plupart de leurs affaires.

« Les pratiques d’Amazon, à mon avis, augmentent les prix sur l’ensemble de l’Internet », a déclaré Boyce. «Cela nuit aux petites entreprises et aux consommateurs. Le seul qui ne se blesse pas, c’est Amazon.

(Mises à jour avec commentaire d’Amazon.)

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