Dans une course qui déterminera l’avenir des écoles publiques du Golden State après deux ans de fermetures pandémiques, de perte d’apprentissage des élèves, de baisses d’inscription paralysantes et d’augmentation des taux d’absentéisme chronique, les électeurs californiens choisiront cet automne entre des candidats très différents : titulaires et de longue date le politicien Tony Thurmond et le challenger et défenseur du choix des parents Lance Christensen.

Thurmond a obtenu 45,9% des voix lors de la primaire de juin – en deçà des 50% nécessaires pour éviter un second tour, car les électeurs, bouleversés par la façon dont les écoles ont été gérées pendant la pandémie, ont partagé leurs choix entre six autres candidats. Christensen a pris la deuxième place avec 11,9% des voix et affrontera Thurmond lors des élections du 8 novembre pour décider qui deviendra le prochain surintendant de l’instruction publique de l’État.

Cette agence de presse a interrogé les deux candidats sur leurs priorités en matière d’éducation de la maternelle à la 12e année et sur la manière dont ils mettront en œuvre leurs plans en novembre s’ils sont élus. Les candidats sont largement en désaccord sur les bons scolaires, les syndicats d’enseignants et même les programmes d’études ethniques et d’éducation sexuelle.

Thurmond occupe le poste de surintendant de l’État depuis 2019. Dans d’autres rôles politiques, il a été membre de l’Assemblée de l’État, conseiller municipal de Richmond et membre du conseil scolaire du West Contra Costa Unified School District. Il est soutenu par la California Teachers Association et le Parti démocrate, entre autres.

Thurmond a récolté plus de 1,5 million de dollars en contributions à la campagne. Il a dépensé 724 000 $ du 1er janvier au 21 mai, la dernière date limite de déclaration des élections primaires, et dispose de plus de 500 000 $ pour les élections générales, selon les dossiers de financement de la campagne de l’État.

Thurmond s’appuie sur une plate-forme d’expérience, une capacité éprouvée à travailler avec la législature et le gouverneur de l’État pour mettre en œuvre la politique, et son engagement à maintenir le financement de l’État dans les écoles publiques.

Christensen est vice-président de la politique de l’éducation et des relations gouvernementales au California Policy Center et ancien analyste du budget des finances du ministère des Finances. Christensen est soutenu par les groupes Reopen California Schools, Contra Costa County Parents, les Patriots for Freedom PAC et d’autres. Il a reçu environ 42 000 $ en contributions à la campagne et a dépensé environ 23 000 $ entre le 1er janvier et le 21 mai, laissant environ 20 000 $ en main, selon les dossiers de financement de la campagne de l’État. Il vit à Wheatland, une ville du comté de Yuba au nord de Sacramento.

Contrairement à son adversaire, Christensen se présente sur une plate-forme de choix parental, de valeurs conservatrices et cède à son expertise des finances publiques. Il s’oppose aux syndicats d’enseignants, aux programmes d’éducation sexuelle et aux études ethniques – qu’il qualifie de «théorie critique de la race», soutient le mouvement du choix des parents appelant à des bons pour les écoles privées et laissant les décisions financières entre les mains des districts scolaires locaux.

« Thurmond a été une non-entité pendant les fermetures d’écoles et la pandémie », a déclaré Christensen. « Nous savions que nous pouvions y entrer et que nous aurions une chance pour les élections générales. »

La course est non partisane, mais un candidat conservateur comme Christensen n’a peut-être pas recueilli autant de soutien dans les années pré-pandémiques dans l’État à majorité libérale de Californie. Dans un changement massif d’intérêt pour qui dirige les écoles publiques, les courses somnolentes des commissions scolaires sont désormais des compétitions politiques brûlantes.

Des bandes de votes pour Christensen provenaient des comtés de la vallée centrale et de l’extrême nord de l’État, du comté d’Orange, des comtés de San Luis Obispo et de San Diego. Thurmond a recueilli plus de 50% des voix dans les comtés d’Alameda, Contra Costa, Marin, Mendocino, Napa, Santa Cruz, San Francisco, San Mateo, Solano, Sonoma et Yolo.

Dans une interview, Thurmond a défendu le soutien qu’il a créé pour les familles pendant la pandémie. Au cours des dernières années, il a parrainé plusieurs projets de loi dont celui du sénateur Anthony Portantino qui pourrait aider former et placer 10 000 nouveaux cliniciens en santé mentale dans les écoles et une proposition de budget du gouverneur Gavin Newsom pour allouer des millions aux entraîneurs en littératie et aux spécialistes de la lecture. Le financement de ces domaines se reflète dans le nouveau budget de 128 milliards de dollars de l’État pour les écoles récemment signé par le gouverneur.

Le budget de l’école publique a augmenté de près de 13 % sous la direction de Thurmond. Les fonds supplémentaires comprennent plus d’un milliard de dollars pour les écoles communautaires – des écoles publiques qui fournissent des services pour soutenir leurs quartiers.

S’il est réélu, il souhaite accroître l’accès des étudiants aux programmes d’enseignement technique professionnel et aux programmes STEM, et fournir des moyens de recruter davantage d’éducateurs pour combler une pénurie critique de main-d’œuvre enseignante.

S’il est élu, Christensen a déclaré qu’il encouragerait l’État à effectuer un audit du financement alloué aux districts scolaires pendant la pandémie. Il a dit qu’il travaillerait également à donner aux parents plus de choix et aux écoles plus de contrôle au niveau local sur les budgets et autres éléments, mais n’a pas donné de détails.

« Ils doivent s’approprier leurs propres succès et échecs », a-t-il déclaré. Il soutient les bons pour les écoles privées et prévoit de laisser les parents décider où le financement pour leurs enfants devrait aller, que ce soit à une charte, privée, virtuelle ou à la maison.

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