Les engins ressemblant à des champignons que les joueurs de la NFL portent sur leurs casques pendant le camp d’entraînement peuvent sembler étranges, mais ils font partie d’une expérience de sécurité en cours qui, selon la ligue, conduira à une réduction des blessures à la tête.

Ils s’appellent Guardian Caps, et ils sont désormais obligatoires pour les 32 équipes de la NFL jusqu’au deuxième match de pré-saison – le moment où la ligue dit que les blessures à la tête sont les plus répandues.

« Il y a une densité d’exposition et une densité de blessures au début du camp d’entraînement et le comité de compétition a cherché des moyens de changer cela », a déclaré Jeff Miller, vice-président exécutif pour la santé et la sécurité des joueurs de la NFL.

La ligue a déclaré que les recherches en laboratoire indiquent que les casquettes Guardian de 12 onces entraînent une réduction d’au moins 10% de la gravité de l’impact sur le cerveau d’un joueur. Il indique que ce nombre grimpe à au moins 20% si les deux joueurs impliqués dans une collision les portent.

Miller a déclaré que l’atténuation de ces forces « aura un effet cumulatif pour l’amélioration de la santé et de la sécurité du joueur ».

Cependant, tout le monde n’est pas convaincu que les Guardian Caps sont la réponse.

Chris Nowinski, co-fondateur et PDG de la Concussion Legacy Foundation, est « plus qu’un peu sceptique » quant au fait que le rembourrage supplémentaire aide à prévenir les blessures à la tête – et se demande s’il pourrait faire plus de mal que de bien.

« Ajouter du poids à un casque peut aggraver les choses pour le cerveau en ce qui concerne les impacts de rotation », a déclaré Nowinski, qui était auparavant codirecteur du Boston University Center for the Study of Traumatic Encephalopathy.

« Ajouter de la taille au casque fait la même chose. Il est très difficile de recréer cela dans un laboratoire. Nous ne savons pas si ce sera un net positif ou un net négatif. »

L’entraîneur des Jets de New York, Robert Saleh, a également des inquiétudes.

Il s’est demandé si les joueurs utilisaient davantage leur tête maintenant parce que les casquettes Guardian adoucissaient le coup – ce qui, selon lui, pourrait être un problème une fois que les casquettes seront retirées et que les jeux réels commenceront.

« Quiconque a déjà joué au football sait que la première fois que vous enlevez ces (casquettes) ou que vous frappez avec votre casque, ou que vous avez une collision, il y a un choc », a déclaré Saleh. « Si vous attendez le premier match pour que ce choc se produise, je pense que c’est… je ne sais pas. Le temps nous le dira.

« C’est juste intéressant avec ces Guardian Caps, et qu’essayons-nous d’accomplir exactement? »

Le plaqueur défensif des Buffalo Bills, Ed Oliver, ne voit pas non plus les avantages des sélections et le centre des Eagles de Philadelphie, Jason Kelce, s’en est même ouvertement moqué.

Oliver a déclaré que les coques rembourrées « l’aggravaient », le faisant se sentir comme « un bobblehead » sur le terrain.

« C’est juste lourd », a déclaré Oliver. « J’aime la sensation de mon casque sans lui. J’ai joué sans ça pendant si longtemps, je n’aime pas ça.

Kelce s’est présenté à un entraînement des Eagles avec du papier bulle supplémentaire sur son casque.

« Ils disent que les Guardian Caps ajoutent 20% de protection », a plaisanté Kelce. « Je pense que le papier bulle m’a donné 2 ou 3 % supplémentaires.

Malgré le scepticisme, Miller a déclaré que les commentaires de la plupart des joueurs étaient positifs – même s’ils trouvaient que les Guardian Caps avaient l’air un peu drôles.

« Je ne dirais pas qu’ils sont esthétiques, et je pense que nous avons l’air un peu maladroits », a déclaré l’ailier serré des Eagles Dallas Goedert. « Mais ils sont là pour une bonne raison. Ils ont fait des études avec eux. Tout pour nous protéger, pourquoi ne pas le faire ?

« De toute évidence, vous n’obtenez qu’un seul cerveau. Autant le garder du mieux que vous le pouvez.

Le plaqueur des Titans du Tennessee a ajouté Taylor Lewan: «Honnêtement, au début, je me disais:« Quelle chose stupide. C’est la chose la plus stupide que j’aie jamais vue. Mais honnêtement, je ne vais pas mentir, c’est plutôt sympa.

Les problèmes de sécurité concernant les blessures à la tête dans la NFL sont en augmentation depuis des années.

L’encéphalopathie traumatique chronique, ou CTE, a été trouvée dans le cerveau de plus de 300 anciens joueurs, selon la Concussion Legacy Foundation. Junior Seau, Andre Waters et Jovan Belcher ne sont que quelques-uns des joueurs qui se sont suicidés et qui ont plus tard été déterminés à avoir la maladie dégénérative du cerveau associée à des coups répétés à la tête.

La ligue a annoncé en février qu’il y avait eu 187 commotions cérébrales lors des entraînements et des matchs en 2021.

C’est l’une des raisons pour lesquelles le comité de compétition de la NFL, compte tenu des données présentées par les chercheurs du laboratoire, a exigé que les joueurs de ligne offensifs et défensifs, les secondeurs et les bouts serrés – les joueurs qui voient le plus d’impacts à la tête pendant l’entraînement – portent les Guardian Caps cet été après cinq équipes et environ 100 joueurs les ont expérimentés l’an dernier au camp d’entraînement.

L’introduction a convaincu le gardien Austin Corbett.

Il a volontairement porté sa casquette de gardien à l’entraînement tout au long de la saison régulière et des séries éliminatoires lors du Super Bowl des Rams de Los Angeles l’année dernière.

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L’entraîneur des Steelers de Pittsburgh, Mike Tomlin, qui est membre du comité de compétition, a déclaré à ses joueurs dans une vidéo diffusée par la NFL qu’il était « moralement obligé » de les protéger et qu’il pensait qu’ils étaient utiles.

Et l’entraîneur des Colts d’Indianapolis, Frank Reich, est d’accord, affirmant que la recommandation des Guardian Caps était un « mouvement facile ».

Définir l’avenir de Guardian Caps n’est pas si simple.

Miller a déclaré que les prochaines étapes dépendront en grande partie des commentaires qu’ils recevront des joueurs, ainsi que de la question de savoir si les données recueillies à partir de l’utilisation des Guardian Caps montrent une réduction des blessures à la tête.

L’entraîneur des Washington Commanders, Ron Rivera, est déjà convaincu. il pense que Guardian Caps peut faire partie de la norme dans la NFL.

« Je ne serais pas surpris si, à un moment donné, cela devait être mandaté par les OTA et le minicamp », a déclaré Rivera, un ancien secondeur des Bears. « Si cela aide vraiment à réduire (les blessures à la tête), alors j’imagine que nous continuerons » à les utiliser.

Les rédacteurs sportifs d’AP Teresa Walker, Tom Withers, John Wawrow, Dan Gelston, Steve Whyno et Dennis Waszak Jr. ont contribué à ce rapport.

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