Une impression que l’ancien attaquant des Miami Heat KZ Okpala a créée l’été dernier alors qu’il était avec l’équipe nationale nigériane a apparemment conduit à une deuxième chance en NBA.

Hors de la ligue depuis qu’il a été distribué par le Heat au Thunder d’Oklahoma City à la date limite de négociation de la NBA en février, puis a renoncé deux jours plus tard, Okpala a accepté un contrat de deux ans avec les Sacramento Kings.

L’accord réunit Okpala avec Mike Brown, qui en mai a été nommé entraîneur des Kings et avait entraîné l’équipe nationale nigériane l’été dernier.

C’est pendant le travail de Brown avec l’équipe nigériane que Brown a déclaré qu’Okpala avait la capacité d’émerger éventuellement en tant que bouchon de la NBA.

« KZ est un talent remarquable », a déclaré Brown. « C’est un jeune homme qui, à mon avis, a une chance d’être, évidemment, un défenseur d’élite. Et ce sont des attentes élevées, mais depuis peu de temps que je l’ai eu, il pourrait être un candidat de type joueur défensif de l’année une fois qu’il aura compris certaines choses pour obtenir des minutes constantes sur le terrain.

Brown, qui avait été assistant des Golden State Warriors avant de prendre le poste des Kings, a comparé Okpala à l’as défensif de Golden State Draymond Green.

« Son potentiel de ce côté du ballon est remarquable », a déclaré Brown à propos d’Okpala, 23 ans.

C’était un répertoire offensif limité qui a finalement fait passer le Heat du choix de deuxième ronde de 2019 à Stanford.

Au cours d’un mandat de trois saisons en proie à des blessures, Okpala a disputé 63 matchs avec le Heat, dont neuf départs, avec une moyenne de 2,8 points et 1,8 rebonds, tirant 0,406. L’attaquant de 6 pieds 8 pouces a disputé 21 matchs avec le Heat la saison dernière avant d’être distribué.

Acquis lors du repêchage de 2019 au prix de trois futurs choix de deuxième ronde, Okpaka a été distribué au Thunder pour le moindre des choix de deuxième ronde de 2026 détenus par les Thunder, Dallas Mavericks ou Philadelphia 76ers.

Les machinations d’Okpala en février faisaient partie d’un remaniement de la liste des Heat qui a fait passer Caleb Martin d’un contrat à double sens à un contrat standard et a également permis au Heat de signer l’attaquant Haywood Highsmith pour un contrat de trois ans.

Avec l’accord avec Okpala, les Kings comptent désormais cinq membres de l’équipe nationale nigériane de l’été dernier : Okpala, l’attaquant Chimezie Metu, Brown et les entraîneurs adjoints Jordi Fernandez et Luke Loucks.

Le garde du Heat Gabe Vincent et l’ancien attaquant du Heat Precious Achiuwa faisaient également partie de cette équipe nationale nigériane.

Parmi les concurrents d’Okpala pour le temps de jeu avec les Kings, il y aura Domantas Sabonis, Harrison Barnes, Keegan Murray, Trey Lyles, Richaun Holmes, Alex Len et Metu.

La saga Mitchell

Selon le Salt Lake Tribune, les Heat jouent par derrière dans la poursuite du garde de l’Utah Jazz Donovan Mitchell.

Selon le Tribune, l’offre initiale du Heat était des choix de premier tour en 2023, 2027 et 2029, des échanges de premier tour les autres années et un package de joueurs construit autour de Tyler Herro, un package que le Jazz a jugé « insuffisant ».

Selon le Tribune, « Au moins une voix dans le front office du Jazz préfère Herro comme un retour à [Knicks guard RJ] Barrett. Parmi les membres du front office du Jazz figurent l’ancien garde du Heat Dwyane Wade et l’ancien entraîneur adjoint du Heat David Fizdale.

Auparavant, Bleacher Report avait interrogé les dirigeants de la NBA lors de la NBA Las Vegas Summer League concernant Herro et Barrett, ce sondage montrant Barrett avec une valeur commerciale supérieure à Herro « par une large marge, en particulier en raison de l’amélioration des forces de Barrett sur le côté défensif ».

Horaire d’été

La NBA a finalisé le calendrier de la ligue d’été du Heat à Las Vegas avec un match à 23 h, heure de l’Est, samedi contre les Clippers de Los Angeles (NBA TV).

La programmation du cinquième et dernier match du Heat à Las Vegas dépendait des résultats précédents.

Samedi, ce sera quatre matchs en cinq nuits pour le Heat, qui a perdu mardi contre les Hawks d’Atlanta, mercredi contre les 76ers de Philadelphie, suivi d’un match tard vendredi contre les Raptors de Toronto.

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