Par Lolita C. Baldor | Presse associée

WASHINGTON – Lorsque « Top Gun: Maverick » est entré en salles fin mai, l’Air Force était prête.

Le film à succès peut présenter Tom Cruise dans le rôle de Pete « Maverick » Mitchell, un aviateur de la marine, mais pour une grande partie du public cinéphile, la distinction entre les avions de combat de l’armée de l’air et de la marine est perdue. Ainsi, les recruteurs de l’Air Force qui luttaient pour atteindre leurs objectifs d’enrôlement ont pris des boîtes de tasses et de cordons gratuits, et se sont déployés dans les salles de cinéma pour la première, déterminés à capitaliser sur l’excitation suscitée par le jet autour du film.

Ce sont des moments difficiles pour les recruteurs militaires. Avec le COVID-19 qui complique leur travail et le faible taux de chômage qui réduit le nombre de recrues potentielles, tous les services ont du mal à trouver des jeunes qui veulent s’engager et peuvent répondre aux exigences physiques, mentales et morales.

L’armée en particulier est en difficulté. Mardi, il a déclaré qu’il réduirait le nombre total de soldats qu’il prévoit d’avoir dans la force au cours des deux prochaines années. Si ces tendances se poursuivent, cela pourrait présenter des défis alors qu’il tente de répondre aux futures missions de sécurité nationale et de guerre.

La situation est un peu moins grave pour l’Air Force, la Navy et le Marine Corps. Les dirigeants de ces succursales disent espérer atteindre ou juste manquer légèrement leurs objectifs de recrutement pour cette année. Mais ils disent qu’ils devront puiser dans leur bassin de candidats à l’entrée différée, ce qui les mettra à la traîne au début de la prochaine année de recrutement.

Les recruteurs offrent donc des bonus plus importants et d’autres incitations à ceux qui s’inscrivent. Et ils profitent du coup de pouce que Hollywood peut offrir – comme le buzz autour de la suite du hit de 1986 « Top Gun ».

« Lorsque le » Top Gun « original a été publié, la marine et l’armée de l’air ont reçu une assez bonne bosse de recrutement », a déclaré le major-général Edward Thomas, chef du service de recrutement de l’armée de l’air. « Franchement, nous espérons que les gens seront à nouveau enthousiasmés par ce que nous faisons. Qu’ils veuillent viser haut ou voler dans la marine, nous voulons juste qu’ils viennent nous rejoindre. Nous voulons qu’ils soient enthousiasmés par le service militaire.

L’Air Force a déclaré qu’elle entre généralement chaque année avec environ 25% de son objectif de recrutement déjà verrouillé, mais cette année, elle en aura environ la moitié. La Marine et le Corps des Marines ont souvent jusqu’à 50% de leurs objectifs au début de l’année, mais verront également leur pourcentage réduit.

Le général Eric Smith, commandant adjoint du Corps des Marines, a déclaré que les Marines se concentraient davantage sur la rétention que sur le recrutement. Il a déclaré que le Corps des Marines « atteindra ou sera sur le point d’atteindre » ses objectifs de recrutement cette année, mais au détriment du bassin de 2023. Et lorsque les recrues ont moins de temps pour se préparer avant de se présenter au camp d’entraînement, davantage ne parviennent pas à terminer leur formation, a-t-il déclaré.

La situation est plus grave pour l’armée, qui, selon un haut général, est confrontée à des « défis sans précédent » en matière de recrutement.

Le général Joseph Martin, vice-chef d’état-major de l’armée, a déclaré que le service aura une force totale de 466 400 cette année, contre 476 000 attendus. Il pourrait terminer 2023 avec entre 445 000 et 452 000 soldats, selon la qualité du recrutement et de la rétention.

Avec seulement 2 1/2 mois pour aller dans l’année budgétaire se terminant le 30 septembre, l’armée n’a atteint que 50 % de son objectif de recrutement de 60 000 soldats, et sur la base de ces tendances manquera probablement cet objectif de près de 25 % à partir d’oct. . 1.

Un éventail de facteurs a rendu le recrutement plus difficile dans tous les services.

Deux ans de la pandémie de COVID-19 ont fermé des écoles et d’autres grands événements publics sur lesquels l’armée s’appuie pour rencontrer les jeunes face à face.

Le faible taux de chômage signifie que moins de personnes sont à la recherche d’un emploi. Les entreprises privées paient souvent plus et sont plus agiles pour répondre à un marché du travail tendu en augmentant les salaires. Les salaires militaires varient considérablement et sont déterminés par le Congrès.

Partout au pays, moins de gens connaissent l’armée. Beaucoup ne connaissent personne qui a servi et n’ont pas de bases dans leur région. Alors que les divisions politiques et culturelles sur la race, l’avortement, les vaccins et d’autres problèmes déchirent le pays, la confiance dans le gouvernement – y compris l’armée – a diminué.

Dans le même temps, seuls 23 % environ des jeunes adultes sont physiquement, mentalement et moralement qualifiés pour servir sans recevoir une quelconque dérogation. Les problèmes de comportement moral comprennent la consommation de drogue, les liens avec un gang ou un casier judiciaire.

« Nous le considérons comme l’environnement de recrutement le plus difficile que nous ayons eu depuis des décennies », a déclaré le contre-amiral Lex Walker, qui dirige le Commandement du recrutement de la Marine. « Les entreprises offrent également de bons salaires, elles offrent des primes d’inscription, de l’aide pour l’université. Ils offrent bon nombre des mêmes avantages que la Marine a historiquement utilisés pour recruter.

Une solution à court terme est l’argent. Les commandants de l’armée de l’air et de la marine ont tous deux déclaré qu’ils devaient demander plus d’argent pour les primes cette année alors qu’ils commençaient à voir la lutte de recrutement s’aggraver.

Pour la première fois en une décennie, l’Air Force a approuvé deux séries de primes supplémentaires au cours de cette année budgétaire. En octobre dernier, le service avait prévu 17,5 millions de dollars pour les primes d’enrôlement, mais en avril, les chefs de service ont ajouté 14 millions de dollars supplémentaires, et en juillet, ils ont investi 7 millions de dollars de plus.

La Marine, a déclaré Walker, a également augmenté les primes d’environ 100 millions de dollars. Il a également assoupli certaines restrictions pour permettre d’enrôler certains qui n’étaient peut-être pas qualifiés auparavant. Il a déclaré que la Marine avait élargi sa politique de dérogation pour certaines utilisations antérieures de marijuana et pour les tatouages ​​– permettant aux recrues d’en avoir des visibles à plus d’endroits, comme le cou. Un nouveau programme pilote permet aux parents célibataires ayant jusqu’à deux enfants de plus d’un an de demander une dérogation pour s’enrôler tant que les recrues ont quelqu’un qui peut s’occuper des enfants en cas de déploiement.

Les responsables du recrutement ont également déclaré qu’il était crucial de sensibiliser le public à l’armée et aux avantages disponibles pour le service. Ils ont déclaré que les recruteurs et tous les membres de l’armée devaient sortir dans leurs communautés, se connecter avec les gens et raconter leurs histoires.

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