Par Lori Hinnant et Vasilisa Stepanko | Presse associée

KYIV, Ukraine – Les lunettes du médecin ukrainien captif avaient été enlevées depuis longtemps, et le visage de l’homme russe qui passait devant elle était flou.

Yuliia Paievska savait seulement que sa vie était échangée contre la sienne et qu’elle laissait derrière elle 21 femmes dans une minuscule cellule de prison de trois mètres sur six (10 sur 20 pieds) qu’elles avaient partagées pendant ce qui semblait être une éternité. Sa joie et son soulagement étaient tempérés par le sentiment qu’elle les abandonnait à un destin incertain.

Avant d’être capturée, Paievska, mieux connue dans toute l’Ukraine sous le nom de Taira, avait enregistré plus de 256 gigaoctets de séquences déchirantes de caméras corporelles montrant les efforts de son équipe pour sauver les blessés dans la ville assiégée de Marioupol. Elle a transmis les images aux journalistes de l’Associated Press, la dernière équipe internationale à Marioupol, sur une minuscule carte de données.

Les journalistes ont fui la ville le 15 mars avec la carte insérée dans un tampon, la transportant à travers 15 points de contrôle russes. Le lendemain, Taira a été prise par les forces pro-russes.

Trois mois se sont écoulés avant qu’elle n’émerge le 17 juin, maigre et hagard, son corps d’athlète plus de 10 kilogrammes (22 livres) plus léger à cause du manque de nourriture et d’activité. Elle a déclaré que le rapport de l’AP qui montrait qu’elle prenait soin des soldats russes et ukrainiens, ainsi que des civils de Marioupol, était essentiel à sa libération.

Elle choisit ses mots avec soin lorsqu’elle évoque le jour de sa captivité, et se montre encore plus prudente lorsqu’elle parle de la prison de peur de mettre en danger les Ukrainiens qui s’y trouvent encore. Mais elle est sans équivoque sur l’impact de la vidéo publiée par l’AP.

« Vous avez sorti cette clé USB et je vous remercie », a-t-elle déclaré à Kyiv à une équipe de l’AP qui comprenait les journalistes de Marioupol. « Grâce à toi, j’ai pu quitter cet enfer. Merci à tous ceux qui ont participé à l’échange.

Elle se sent toujours coupable pour ceux qu’elle a laissés derrière elle et a dit qu’elle ferait de son mieux pour aider à les libérer.

« Ils sont tout ce à quoi je pense », a-t-elle déclaré. « Chaque fois que je prends une tasse de café ou que j’allume une cigarette, ma conscience me fait mal parce qu’ils ne peuvent pas. »

Taira, 53 ans, fait partie des milliers d’Ukrainiens qui auraient été faits prisonniers par les forces russes. Le maire de Marioupol a déclaré récemment que 10 000 personnes de sa seule ville ont disparu soit par capture, soit en tentant de fuir. Les Conventions de Genève désignent les médecins, tant militaires que civils, pour leur protection « en toutes circonstances ».

Taira est une personnalité surdimensionnée en Ukraine, célèbre pour son travail de formation médicale sur le terrain et immédiatement reconnaissable à sa tignasse de cheveux blonds et aux tatouages ​​qui entourent les deux bras. Sa libération a été annoncée par le président ukrainien Volodymyr Zelenskyy.

Malgré la perte de poids et tout ce qu’elle a enduré, elle est toujours dynamique. Elle fume constamment, allumant une cigarette après l’autre comme si elle essayait de rattraper les trois mois où elle n’en avait pas. Elle parle doucement, sans malice, et ses sourires fréquents éclairent son visage profondément dans ses yeux bruns.

Médecin militaire démobilisé qui a subi des blessures au dos et à la hanche bien avant l’invasion russe, Taira est également membre de l’équipe ukrainienne des Invictus Games. Elle avait prévu de concourir en avril en tir à l’arc et en natation, et sa fille de 19 ans a été autorisée à concourir à sa place.

Taira a reçu la caméra corporelle en 2021 pour filmer une série documentaire Netflix sur des personnages inspirants produits par le prince britannique Harry, qui a fondé les Jeux Invictus. Mais lorsque les forces russes ont envahi en février, elle a braqué l’objectif sur des scènes de guerre.

La caméra était allumée lorsqu’elle est intervenue pour soigner un soldat russe blessé, qu’elle a appelé « soleil », comme elle le fait presque tous ceux qui entrent dans sa vie. Elle a raconté la mort d’un garçon et l’effort réussi pour sauver sa sœur, qui est maintenant l’une des nombreuses orphelines de Marioupol. Ce jour-là, elle s’est effondrée contre un mur et a pleuré.

En examinant la vidéo, elle a déclaré qu’il s’agissait d’une perte de contrôle rare.

« Si je pleurais tout le temps, je n’aurais pas le temps de m’occuper des blessés. Alors pendant la guerre, bien sûr, je suis devenue un peu plus dure », a-t-elle déclaré. « Je n’aurais pas dû montrer que j’étais en panne. … Nous pouvons pleurer plus tard.

Les enfants n’étaient pas les premiers ni les derniers qu’elle traitait, a-t-elle déclaré. Mais ils faisaient partie d’une perte plus importante pour l’Ukraine.

« Mon cœur saigne quand j’y pense, quand je me souviens de la façon dont la ville est morte. Il est mort comme une personne – c’était angoissant », a-t-elle déclaré. « C’est comme quand une personne est en train de mourir et que vous ne pouvez rien faire pour l’aider, de la même manière. »

Quelques heures avant la capture de Taira, des frappes aériennes russes ont frappé le théâtre Marioupol, le principal abri anti-bombes de la ville. Des centaines sont morts. Le même jour, la piscine Neptune, un autre abri anti-bombes, a également été touchée.
Taira a rassemblé un groupe de 20 personnes cachées dans le sous-sol de son hôpital, pour la plupart des enfants, dans un petit bus jaune pour les éloigner de Marioupol. Le centre-ville était sur le point de s’effondrer et les points de contrôle russes bloquaient toutes les routes qui en sortaient.

C’est alors que les Russes l’ont vue.

« Ils m’ont reconnu. Ils sont partis, ont téléphoné, sont revenus », raconte-t-elle. « Pour autant que je sache, ils avaient déjà un plan. »

Elle croit que les enfants ont réussi à se mettre en sécurité. Elle évite de divulguer des détails sur cette journée pour des raisons qu’elle a déclaré ne pas pouvoir expliquer pleinement.

Mais elle est apparue cinq jours plus tard dans un journal télévisé russe qui annonçait sa capture, l’accusant d’avoir tenté de fuir la ville sous un déguisement.

Sur la vidéo, Taira a l’air groggy et son visage est meurtri. Alors qu’elle lit une déclaration préparée pour elle, une voix off se moque d’elle en la qualifiant de nazie.

À l’intérieur du système carcéral, les détenus sont soumis au même type de propagande, a-t-elle déclaré. Ils ont appris que l’Ukraine était tombée, que le Parlement et le Cabinet avaient été dissous, que la ville de Kyiv était sous contrôle russe, que tous les membres du gouvernement avaient fui.

« Et beaucoup de gens ont commencé à y croire. Vous avez vu comment cela se passe sous l’influence de la propagande ? Les gens commencent à désespérer », a déclaré Taira. « Je n’y croyais pas, parce que je sais que c’est idiot de croire l’ennemi. »

Chaque jour, ils étaient forcés de chanter l’hymne national russe – deux, trois fois, parfois 20 ou 30 fois si les gardes n’aimaient pas leur comportement. Elle déteste encore plus l’hymne maintenant, mais en parle avec un éclair d’humour et de défi.

« J’ai trouvé que c’était un plus parce que j’ai toujours voulu apprendre à chanter – puis tout à coup j’ai eu le temps et une raison de m’entraîner », a-t-elle déclaré. « Et il s’avère que je peux chanter. »

Ses geôliers dans la région de Donetsk sous contrôle russe ont fait pression sur elle pour qu’elle avoue avoir tué des hommes, des femmes et des enfants. Puis ils ont commencé sur des accusations de trafic d’organes qu’elle a trouvées insultantes dans leur absurdité.

« Organes saisis sur le champ de bataille. Avez-vous une idée de la complexité de cette opération ? » demanda-t-elle, rejetant l’allégation avec un bref blasphème. « C’est inventé, une énorme fabrication. »
Elle n’a rien avoué.

«Je suis terriblement têtu de nature. Et si je suis accusé de quelque chose que je n’ai pas fait, je n’avouerai rien. Vous pouvez me tirer dessus, mais je n’avouerai pas », a-t-elle dit.

Après des semaines putrides interminables et répétitives interrompues uniquement par du porridge sans sel avec du bacon, des paquets de purée de pommes de terre reconstituée, de la soupe aux choux et du poisson en conserve, Taira s’est retrouvée dans la cellule de trois mètres sur six (10 pieds sur 20) avec 21 autres femmes, 10 berceaux et très peu d’autre. Ils ont été détenus dans une prison à sécurité maximale sans procès ni condamnation.

Elle n’entrera pas dans les détails sur la façon dont ils ont été traités, mais a déclaré qu’ils n’avaient aucune information sur leurs familles, pas de brosses à dents, peu de chances de se laver. Sa santé a commencé à décliner.

« Je n’ai plus 20 ans et ce corps peut en supporter moins qu’avant », a-t-elle dit tristement. « Le traitement a été très dur, très brutal. … Les femmes et moi étions tous épuisés.

L’expérience de Taira est cohérente avec les violations répétées du droit international humanitaire par la Russie sur la manière de traiter les civils détenus et les prisonniers de guerre, a déclaré Oleksandra Matviichuk, directrice du Centre ukrainien pour les libertés civiles.

« Avant l’invasion à grande échelle, la Russie a essayé de cacher cette violation. Ils ont essayé de prétendre qu’ils n’étaient pas impliqués dans cette violation », a-t-elle déclaré. « Maintenant, la Russie s’en fiche. »

À un moment donné, l’un de ses geôliers est venu la voir et lui a dit qu’il avait vu une vidéo d’elle abusant d’un soldat russe. Elle savait que ce n’était pas possible et a demandé à voir la vidéo, mais cela lui a été refusé.

Maintenant, en regardant l’image d’elle enveloppant tendrement un soldat russe dans une couverture, elle sait que c’était encore un autre mensonge.

« C’est la vidéo, la voici. J’ai vraiment traité tout le monde de cette façon, je les ai amenés, nous les avons stabilisés, avons fait tout ce qui était nécessaire », a-t-elle déclaré.

À un autre moment vers la fin de sa captivité, quelqu’un l’a fait sortir pour ce qu’elle supposait être un autre interrogatoire inutile. Au lieu de cela, il y avait une caméra.

« On m’a demandé d’enregistrer une vidéo disant que j’allais bien, que la nourriture est bonne, que les conditions sont bonnes », a-t-elle déclaré. C’était un mensonge, ajouta-t-elle, mais elle ne voyait aucun mal à celui-ci. « Après cette vidéo, ils m’ont dit, peut-être que tu seras échangé. »

Puis elle retourna dans sa cellule pour attendre. Elle avait des rêves de marcher libre qui semblaient vrais. Mais elle a essayé de ne pas ressentir trop d’espoir, pour ne pas être anéantie si cela n’arrivait pas.

Plus de temps s’est écoulé jusqu’à ce qu’elle soit finalement autorisée à sortir, passant aveuglément le prisonnier russe échangé contre elle.

Récemment, dans la capitale ukrainienne, Taira s’est rendue au champ de tir à l’arc de Kyiv, au fond d’une usine abandonnée datant de l’ère soviétique. Elle a embrassé son entraîneur et d’autres athlètes là-bas, puis s’est installée dans l’entraînement pour la première fois depuis avant la guerre.

Ses tirs visaient précisément la cible en papier, atteignant le centre de la cible. Mais elle devait s’appuyer sur un support pour ses blessures chroniques, et elle se fatiguait vite. Elle s’est retirée dans un atelier caverneux pour enchaîner la fumée, tapotant les cendres dans une boîte en métal et regardant par la fenêtre.

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