Par NICOLE WINFIELD, ROB GILLIES et PETER SMITH

EDMONTON, Alberta (AP) – Le pape François a entamé dimanche une visite historique au Canada pour présenter ses excuses aux peuples autochtones pour les abus commis par les missionnaires dans les pensionnats, une étape clé dans les efforts de l’Église catholique pour se réconcilier avec les communautés autochtones et les aider à guérir des générations de traumatisme.

Francis a embrassé la main d’un survivant des pensionnats alors qu’il était accueilli à l’aéroport d’Edmonton, en Alberta, par des représentants autochtones, le premier ministre canadien Justin Trudeau et Mary Simon, une Inuk qui est la première gouverneure générale autochtone du Canada.

Le geste a donné le ton de ce que François a dit est un « pèlerinage pénitentiel » pour expier le rôle des missionnaires catholiques dans l’assimilation forcée de générations d’enfants autochtones – une visite qui a suscité des émotions mitigées à travers le Canada alors que les survivants et leurs familles font face à le traumatisme de leurs pertes et recevoir des excuses papales tant attendues.

Francis n’avait aucun événement officiel prévu dimanche, ce qui lui a donné le temps de se reposer avant sa rencontre lundi avec des survivants près du site d’un ancien pensionnat à Maskwacis, où il devrait prier dans un cimetière et s’excuser.

Francis est sorti de l’arrière de son avion à l’aide d’un ascenseur ambulant, étant donné que ses ligaments du genou tendus l’ont obligé à utiliser un fauteuil roulant. La simple cérémonie de bienvenue a eu lieu dans le hangar de l’aéroport, où des tambours et des chants autochtones ont brisé le silence. Alors que Trudeau et Simon étaient assis à côté de François, une succession de dirigeants et d’anciens autochtones ont salué le pape et échangé des cadeaux. À un moment donné, Francis a embrassé la main de l’aînée Alma Desjarlais, survivante des pensionnats indiens, des Premières Nations de Frog Lake, alors qu’elle lui était présentée.

« En ce moment, beaucoup de nos concitoyens sont sceptiques et ils sont blessés », a déclaré le grand chef George Arcand Jr. de la Confédération des Premières Nations du Traité Six, qui a salué le pape. Pourtant, il a exprimé l’espoir qu’avec les excuses papales, « nous pourrions commencer notre voyage de guérison… et changer la façon dont les choses ont été pour notre peuple pendant de très nombreuses années ».

Cependant, les groupes autochtones cherchent plus que de simples mots, alors qu’ils demandent l’accès aux archives de l’église pour connaître le sort des enfants qui ne sont jamais revenus des pensionnats. Ils veulent également que justice soit rendue aux agresseurs, des réparations financières et la restitution des artefacts autochtones détenus par les musées du Vatican.

La chef nationale de l’Assemblée des Premières Nations, RoseAnne Archibald, l’une des leaders autochtones les plus en vue du pays, a déclaré que plusieurs membres de sa famille avaient fréquenté des pensionnats, dont une sœur décédée dans un pensionnat en Ontario. Elle l’a décrit comme « une institution d’assimilation et de génocide ».

Au cours de son combat contre l’Alberta, « j’étais tellement submergée par l’émotion et il y a eu différents moments dans l’avion où j’ai vraiment dû m’empêcher de sangloter profondément », a-t-elle déclaré. « J’ai réalisé que j’étais une survivante d’un traumatisme intergénérationnel et qu’il y avait tellement de gens comme moi. »

Le voyage d’une semaine de Francis — qui le mènera à Edmonton; Québec et enfin Iqaluit, au Nunavut, dans le Grand Nord — fait suite aux rencontres qu’il a tenues au printemps au Vatican avec des délégations des Premières Nations, des Métis et des Inuits. Ces réunions ont culminé avec des excuses historiques le 1er avril pour les abus « déplorables » commis par certains missionnaires catholiques dans les pensionnats.

Le gouvernement canadien a admis que les abus physiques et sexuels étaient endémiques dans les écoles chrétiennes financées par l’État qui ont fonctionné du 19e siècle aux années 1970. Quelque 150 000 enfants autochtones ont été retirés de leur famille et forcés d’y assister dans le but de les isoler de l’influence de leur foyer, de leurs langues et cultures autochtones et de les assimiler à la société chrétienne du Canada.

Le premier ministre de l’époque, Stephen Harper, a présenté des excuses officielles pour les pensionnats en 2008. Dans le cadre d’un règlement de poursuite impliquant le gouvernement, des églises et environ 90 000 étudiants survivants, le Canada a versé des réparations s’élevant à des milliards de dollars transférés aux communautés autochtones. L’Église catholique du Canada affirme que ses diocèses et ses ordres religieux ont fourni plus de 50 millions de dollars en espèces et en nature, et espèrent ajouter 30 millions de dollars de plus au cours des cinq prochaines années.

La Commission de vérité et réconciliation du Canada avait demandé en 2015 que des excuses papales soient présentées sur le sol canadien, mais ce n’est qu’après la découverte en 2021 des restes possibles d’environ 200 enfants de l’ancien pensionnat de Kamloops en Colombie-Britannique que le Vatican s’est mobilisé pour se conformer à la demande.

« Je crois honnêtement que sans la découverte… et tous les projecteurs qui ont été braqués sur les Oblats ou l’Église catholique également, je ne pense pas que tout cela se serait produit », a déclaré Raymond Frogner, archiviste en chef. au Centre national pour la vérité et la réconciliation.

Frogner vient de rentrer de Rome où il a passé cinq jours au siège des Missionnaires Oblats de Marie Immaculée, qui exploitaient 48 des 139 pensionnats chrétiens, la plupart de tous les ordres catholiques. Après la découverte des tombes, les Oblats ont finalement offert « une transparence et une responsabilité totales » et lui ont permis d’entrer dans son siège social pour rechercher les noms d’agresseurs sexuels présumés d’une seule école de la province de la Saskatchewan, dans l’ouest du Canada, a-t-il déclaré.

La communauté inuit, pour sa part, demande l’aide du Vatican pour extrader un seul prêtre oblat, le révérend Joannes Rivoire, qui a exercé son ministère auprès des communautés inuit jusqu’à son départ dans les années 1990 et son retour en France. Les autorités canadiennes ont émis un mandat d’arrêt contre lui en 1998 sur des accusations de plusieurs chefs d’abus sexuels, mais il n’a jamais été signifié.

Le chef inuit Natan Obed a personnellement demandé à François l’aide du Vatican pour extrader Rivoire, déclarant à l’Associated Press en mars que c’était une chose spécifique que le Vatican pouvait faire pour apporter la guérison à ses nombreuses victimes.

Interrogé sur la demande, le porte-parole du Vatican, Matteo Bruni, a déclaré la semaine dernière qu’il n’avait aucune information sur l’affaire.

Lors d’une conférence de presse samedi à Edmonton, les organisateurs ont déclaré qu’ils feraient tout leur possible pour permettre aux survivants de l’école d’assister aux événements papaux, en particulier pour les excuses des Maskwacis et le rassemblement du mardi à Lac Ste. Anne, longtemps un lieu de pèlerinage populaire pour les catholiques autochtones.

Les deux se trouvent dans des zones rurales et les organisateurs organisent un transport en navette à partir de divers parcs de stationnement relais. Ils ont noté que de nombreux survivants sont maintenant âgés et fragiles et peuvent avoir besoin d’un transport en véhicule accessible, de collations adaptées aux diabétiques et d’autres services.

Le révérend Cristino Bouvette, coordinateur liturgique national de la visite papale, qui est en partie d’origine autochtone, a déclaré qu’il espère que la visite guérit ceux qui « ont porté une blessure, une croix avec laquelle ils ont souffert, dans certains cas depuis des générations ». .”

Bouvette, un prêtre du diocèse de Calgary, a déclaré que les événements liturgiques papaux auront une forte représentation autochtone – y compris des rôles importants pour le clergé autochtone et l’utilisation de langues, de musique et de motifs autochtones sur les vêtements liturgiques.

Bouvette a dit qu’il fait ce travail en l’honneur de sa « kokum », le mot cri pour grand-mère, qui a passé 12 ans dans un pensionnat à Edmonton. Elle « n’aurait probablement jamais pu imaginer ces nombreuses années plus tard que son petit-fils serait impliqué dans ce travail ».

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Gillies a rapporté de Toronto.

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La couverture religieuse d’Associated Press reçoit un soutien grâce à la collaboration de l’AP avec The Conversation US, avec un financement de Lilly Endowment Inc. L’AP est seul responsable de ce contenu.

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