Même après avoir quitté ce feu, il ne l’a jamais quittée.

De retour à la gare et à la maison, elle était aux prises avec des cauchemars récurrents et des pensées troublantes et intrusives. Chaque fois qu’elle voyait des arbres, elle hallucinait que des flammes en sortaient.

Pendant quatre mois, elle était presque sans sommeil et vomissait tous les jours, se transformant en un zombie semi-fonctionnel. Bahnmiller a développé une croyance irrationnelle que si elle s’endormait, son équipe de pompiers mourrait. Le sommeil n’était pas un soulagement, mais un portail vers quelque chose de pire. Elle était incapable – puis réticente – de dormir, de peur que les cauchemars ne l’engloutissent.

L’incendie du Lodge n’était pas seulement sur son esprit, tout à fait occupé son esprit. Cela l’a mise sur un chemin si sombre qu’elle a finalement envisagé le suicide.

« J’étais très préoccupée par le feu, mais en même temps j’essayais de le repousser », a-t-elle déclaré. « C’était très aigu pour moi, surtout quand j’essayais de me reposer. Ces images se précipiteraient dans mon esprit.

Les experts disent que son expérience est un exemple courant de traumatisme qui conduit à trouble de stress post-traumatique et suicidé parmi les pompiers forestiers : Comme beaucoup, elle n’a subi aucune blessure physique mais elle a combattu un incendie incontrôlable, amplifiant le sentiment d’impuissance et d’anxiété que les pompiers trouvent particulièrement stressant.

Bahnmiller a été élevé pour ne pas céder à la douleur ou à la peur, ni même le reconnaître. Son père était un officier de marine attaché à une unité du Corps des Marines à Camp Pendleton. Le stoïcisme, le service et le succès étaient tous des mots d’ordre familiaux, faisant partie de ce qu’elle appelle sa «mythologie de papa».

À l’âge de 30 ans, elle a passé des mois à faire du vélo à travers le pays. Après avoir vu une femme enceinte faire rouler sa voiture dans le Maine et avoir souhaité avoir la formation pour l’aider, Bahnmiller a pensé qu’il était temps qu’elle se consacre au service du public.

« J’ai été élevée pour faire mon devoir », a-t-elle déclaré.

Elle est devenue ambulancière certifiée et a travaillé pour une entreprise d’ambulance privée et dans le service de traumatologie d’un hôpital. Elle est entrée à l’académie de base de Cal Fire et était une étoile montante rapide, diplômée deuxième de sa classe à l’académie des officiers. Elle est maintenant chef de bataillon.

Les femmes ne représentent que 6% du corps de pompiers de Cal Fire.

Aujourd’hui âgé de 54 ans, Bahnmiller parle souvent de résilience : comme lorsque vous faites face à vos pires démons, lorsque vous craignez de ne jamais retrouver votre équilibre, vous trouvez en quelque sorte un moyen de vous relever. Comme quand l’acier devient plus fort après avoir traversé le feu.

« Je pensais que je devais régler ça parce que les pompiers résolvent les problèmes. Nous n’avons pas de problèmes que nous ne pouvons pas résoudre », a-t-elle déclaré. « Je n’ai dit à personne que j’avais ce sentiment constant que j’étais toujours au sommet de cette crête, regardant le feu de la couronne brûler ces gens et que je ne pouvais pas l’arrêter.

Mais Bahnmiller a caché sa douleur à son petit ami, un pompier fédéral qui est maintenant son mari, qui se souvient qu’elle a agi apparemment normalement après l’incendie de Lodge et pendant les mois qui ont suivi. Elle le cachait aussi à ses amis et collègues, souffrant en silence et s’isolant autant qu’elle le pouvait.

« Même si j’avais une vie merveilleuse à l’époque, je suis devenu secrètement suicidaire parce que je ne pouvais pas l’arrêter », a déclaré Bahnmiller. J’avais ce sentiment d’impuissance. Ils nous forment à être responsables. Être décisif. Passer à l’action.

« J’ai décidé à un moment donné que la seule façon de régler le problème était de me suicider. Je suis devenu obsédé par cette idée que pour que ces images s’arrêtent, je n’avais qu’à m’en aller.

Quatre mois après l’incendie du Lodge, l’agent de soutien par les pairs de Cal Fire, Steve Diaz, était au poste de Bahnmiller, faisant le suivi des conversations téléphoniques qu’ils avaient au sujet d’une personne qui, selon elle, avait besoin de conseils.

Son travail consistait à expliquer les services de soutien de l’agence, qui sont volontaires et confidentiels. Mais à la surprise de Bahnmiller, il lui a parlé directement et lui a dit : « Appelez ce numéro si jamais vous avez besoin d’aide.

Elle était profondément dans le déni et n’était pas réceptive au message. « Il me parle de ce programme et je me dis : ‘C’est bien’ », a-t-elle dit. « Je lui ai demandé : ‘Pourquoi me parles-tu de cet endroit ?’ Il a dit : ‘Noelle, je pense que tu aimerais y aller.’ »

Elle a été offensée, pensant : « Je vais bien. Ce n’est pas un endroit pour moi. Je vais bien. »

La vie de Bahnmiller s’effondrait. Elle s’est isolée et a cessé de rencontrer des amis pour prendre un café. Elle a commencé à faire le plein de travail, prenant toutes les heures supplémentaires proposées.

Un jour, des mois après l’incendie, un collègue de longue date a dit : « Qu’est-ce qui t’arrive ? Vous n’êtes pas vous-même. Elle lui dit seulement qu’elle n’avait pas dormi.

Bahnmiller pose pour une photo alors qu'il est affecté en tant que chef d'équipement lourd (stagiaire) sur le Rim Fire, à Yosemite et dans la forêt nationale de Stanislaus, le 31 août 2013. Photo gracieuseté de Noelle Bahnmiller
Bahnmiller était stagiaire en équipement lourd sur le Rim Fire à Yosemite et dans la forêt nationale de Stanislaus en août 2013. Photo publiée avec l’aimable autorisation de Noelle Bahnmiller

Elle a également quitté le travail avec l’intention de se tirer une balle dans la tête. « Je conduisais jusqu’à la maison de mon petit ami pour me suicider », dit-elle. « Je me suis senti pris au piège. Je ne savais pas qu’il y avait d’autres issues. J’ai décidé que le seul moyen d’y remédier était de me suicider.

Au lieu de cela, pour des raisons qu’elle ne comprend toujours pas, Bahnmiller s’est arrêtée, a fouillé dans la poche de son uniforme, a trouvé le numéro de la ligne d’assistance et a appelé.

Bahnmiller a accepté de participer à un «camp de traumatologie» pour une semaine de thérapie intensive.

Le camp, dans le comté de Napa, est géré par des thérapeutes ayant une vaste expérience des traumatismes inhérents aux professions à haut risque telles que la lutte contre les incendies et la police. Cal Fire paie pour le programme.

Les cliniciens ont diagnostiqué chez Bahnmiller stress post-traumatique aigu. Elle a suivi des cours de thérapie de groupe et individuelle, de yoga et de méditation, et a appris des techniques de respiration apaisante. Un clinicien l’a également guidée à travers une reconstitution réaliste d’un événement traumatisant afin de reprogrammer la façon dont son esprit traite le traumatisme.

Cette combinaison d’approches peut avoir un effet thérapeutique puissant. « C’était comme une mue. Je suis parti complètement changé. Je me sentais libre. Je n’étais pas gelé sur cette crête. Cela m’a redonné ma vie », a-t-elle déclaré.

Elle s’est finalement ouverte à son mari, qui a été choqué par la gravité de sa dépression et de sa douleur.

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