Après que les incendies du complexe CZU Lightning ont ravagé les montagnes de Santa Cruz en 2020, la maison de Sarah Mapel était l’une des rares de son quartier de Boulder Creek à rester debout. Mais après être retournée dans la maison de trois chambres construite en séquoia ancien, Mapel a découvert que la fumée d’un feu de forêt avait inondé l’intérieur et détruit la plupart de ses biens.

« Je suis rentré chez moi après la levée de l’ordre d’évacuation et c’était juste rance à cause de la fumée à l’intérieur », a déclaré Mapel. « Vous pouviez juste voir les particules dans l’air, et tout était recouvert de cendres et de suie. Ça sentait mauvais, comme nauséabond.

Lorsque Mapel a tenté de déposer une réclamation auprès de son assureur – le California FAIR Plan – elle a déclaré que sa police ne la couvrirait pas car il n’y avait aucun «changement physique» dans sa maison. Elle a déclaré que le coût total des dommages et des dépenses s’élevait à plus de 200 000 $.

« Ils m’ont envoyé un chèque de 1 100 $ pour acheter des filtres HEPA et m’ont dit de Swiffer ma maison », a déclaré Mapel.

Maintenant, les assurés, les défenseurs des consommateurs et les fonctionnaires accusent «l’assureur de dernier recours» de la Californie d’avoir enfreint la loi de l’État et de ne pas fournir une couverture adéquate aux propriétaires de l’ensemble de l’État.

Mercredi, le département des assurances de Californie a tenu une audience publique «d’enquête» à Oakland pour recueillir des commentaires sur le plan et «explorer des solutions» sur la manière de réorganiser le plan California FAIR. Le programme offre une couverture aux propriétaires de maison et aux propriétaires d’entreprise qui ne sont pas en mesure d’acheter des polices traditionnelles parce qu’ils se trouvent dans des zones à haut risque d’incendie. L’audience est intervenue à la suite de deux rapports publiés le mois dernier qui ont mis en évidence de graves préoccupations.

« J’ai entendu des propriétaires d’entreprises et des propriétaires de maisons dans des zones touchées par des incendies de forêt qui doivent souscrire des polices FAIR Plan mais qui ne peuvent même pas obtenir que le FAIR Plan réponde à leurs appels », a déclaré le commissaire aux assurances Ricardo Lara lors de la réunion.

Le plan est un pool d’assurance établi et réglementé par l’État, mais financé et géré par des assureurs privés individuels. Alors que la crise climatique a alimenté une série de saisons de feux de forêt catastrophiques ces dernières années, les assureurs traditionnels ont interrompu la couverture dans des régions de l’État et le nombre de propriétaires contraints d’acheter des polices FAIR Plan a doublé pour atteindre plus de 248 000 assurés entre 2018 et 2022, selon la Direction des Assurances.

Au fur et à mesure que le programme s’est développé, le département a accru l’examen du plan FAIR et a promulgué de nouvelles réglementations sur sa couverture.

Dans un rapport publié le mois dernier, l’État a découvert que le programme avait illégalement refusé ou réduit la couverture des dommages causés par la fumée, n’avait pas enquêté de manière approfondie sur les réclamations et trompé les propriétaires sur les détails de leurs polices, entre autres allégations.

Un autre rapport a soulevé des problèmes de transparence et de responsabilité tout en décrivant une longue liste de recommandations, y compris des mesures pour améliorer le processus de traitement des réclamations, embaucher du personnel supplémentaire et résoudre les problèmes financiers – y compris un déficit initialement mal déclaré de 332 millions de dollars pour l’année dernière.

Lors de l’audience de mercredi, des fonctionnaires, des avocats, des courtiers d’assurance et des assurés ont réitéré bon nombre des mêmes problèmes et ont demandé au ministère de trouver des moyens d’aider à réduire les primes d’assurance.

« Les familles de notre État sont déjà aux prises avec le coût exorbitant du logement », a déclaré Wendy Thomas, superviseure du comté d’El Dorado, qui a été dévastée par l’incendie de Caldor l’année dernière. « Et les personnes âgées à revenu fixe trouvent qu’il est presque impossible d’avoir une assurance adéquate qu’elles peuvent réellement se permettre. L’alternative est de sous-assurer votre propriété et de prier pour ne jamais l’utiliser.

Au cours de l’audience, les responsables du FAIR Plan ont refusé de discuter de «questions ou préoccupations spécifiques en matière de politique ou de réclamation», citant une action en justice en cours intentée par certains assurés. Au lieu de cela, ils ont concentré une grande partie de leur présentation sur les conséquences potentielles de forcer le plan FAIR à étendre considérablement la couverture ou à réduire les tarifs.

« Le plan FAIR de Californie doit avoir des taux actuariellement sains pour éviter une taxe indirecte à tous les consommateurs », a déclaré Victoria Roach, présidente du plan FAIR.

Les défenseurs des consommateurs affirment que le plan FAIR continue de refuser les réclamations liées à la fumée d’incendie, bien que le ministère des Assurances ait exigé que le programme commence à couvrir les dommages causés par la fumée dans une lettre de janvier 2021 adressée à Anneliese Jivan, alors présidente du plan FAIR.

« Le fait que l’agence n’ait pas protégé les gens et n’ait pas attrapé ces choses, c’est une trahison inadmissible qui doit être rectifiée par le commissaire immédiatement », a déclaré Harvey Rosenfield, fondateur du groupe de défense Consumer Watchdog.

Les responsables du Département des assurances disent qu’ils continuent de travailler avec le programme pour modifier la politique. Ils ont noté que 20 assureurs privés « ont supprimé les dispositions de la politique sur la fumée illégale » en 2018 après avoir été informés par l’agence, ajoutant que la surveillance du département a conduit à la restitution de 166 millions de dollars aux consommateurs l’année dernière.

Mapel, la propriétaire de Boulder Creek, a finalement vendu sa maison après des mois de difficultés et à défaut d’être remboursée. Elle sous-loue maintenant l’appartement d’un ami à San Francisco.

« Les derniers moments que j’ai passés à la maison ont été remplis de tant de traumatismes et d’anxiété – j’ai juste senti que la chose que je devais faire pour moi était de la vendre et d’aller de l’avant », a déclaré Mapel, qui a intenté une action en justice contre le plan FAIR. «Je ne suis qu’un parmi tant d’autres, et le fait que je le dise fait une différence. J’espère juste que je pourrai l’améliorer pour les autres au moins.

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