L’Oregon Shakespeare Festival entretient depuis longtemps une relation privilégiée avec la Bay Area. Les amateurs de théâtre locaux intrépides font souvent le pèlerinage jusqu’à Ashland, en Oregon, pour voir des spectacles, et de nombreux acteurs et metteurs en scène travaillent dans les deux régions. Et maintenant OSF a un leader artistique qui a grandi à Oakland.

Embauché en 2019, Nataki Garrett est le sixième directeur artistique d’OSF, succédant à Bill Rauch. Elle est la première personne de couleur et la deuxième femme à devenir AD dans cette entreprise, fondée en 1935.

«Je suis la deuxième femme noire à diriger un grand théâtre à prédominance blanche aux États-Unis», déclare Garrett. « La première est Hana Sharif (au Repertory Theatre de St. Louis), qui a été nommée environ 18 mois avant moi. C’est différent pour moi en tant que femme noire dirigeante que pour n’importe lequel de mes prédécesseurs. J’ai reçu des lettres terribles pour avoir apporté des changements là où les gens ont déprécié mon intelligence et mes capacités. Quelqu’un m’a demandé récemment sur Facebook, pourquoi a-t-elle même accepté ce travail ? Ce qui est une affirmation que vous ne réservez qu’aux femmes. Quand une femme vous déçoit, dites-vous, pourquoi est-elle même ici ?

Une grande partie de sa mission à l’OSF consiste à inviter des personnes au prestigieux présentateur de théâtre qui ne se seraient peut-être pas senties invitées auparavant.

« Le théâtre américain, tel qu’il est, sait vraiment comment s’assurer que quelqu’un qui est un baby-boomer aisé et blanc se sente le plus bienvenu dans nos espaces », dit Garrett. «Mais il ne s’agit pas de s’assurer que le petit-enfant de cette personne se sente centré dans nos espaces. Nos théâtres dépendent d’un seul groupe démographique et sont complètement effrayés par la perspective d’être plus inclusifs. Parce que dès que vous changez le marketing, la réponse démographique est : « Votre marketing me dit que je ne suis plus le bienvenu ». L’une des choses que je dois changer est la façon dont mon public dominant ressent le fait d’être dans des pièces avec des gens qui ne sont pas exactement comme eux.

Né à Washington, DC, Garrett a grandi à Oakland dès l’âge de 6 ans.

«Mes parents ont participé à la grève de l’État de San Francisco, qui est la plus longue grève étudiante de l’histoire américaine», dit-elle. «Mon père a aidé à organiser les étudiants dans cette grève et a rédigé la charte du premier programme Black Studies aux États-Unis. J’ai eu d’anciens Panthers autour desquels j’ai grandi et des gens qui étaient impliqués dans le SNCC (Student Nonviolent Coordinating Committee). J’ai été imprégné d’un monde dans lequel j’ai été appelé à servir à un jeune âge, et j’ai eu la responsabilité dès ma naissance de répondre à cet appel.

Déjà danseuse, elle s’est lancée dans le théâtre alors qu’elle était étudiante au lycée de Berkeley.

« Artistiquement, j’ai l’impression d’avoir toujours été un vainqueur », déclare Garrett. « Au lycée de Berkeley, on m’a proposé deux rôles de conférencier pendant tout mon séjour là-bas. L’un devait jouer Tituba, l’esclave dans « The Crucible », et l’autre devait jouer Gina, la prostituée dans une pièce de Woody Allen intitulée « Death ». C’est la façon la plus normale et la plus clichée de traiter un corps de femme noire dans les années 1980 en Californie. Et c’était juste imiter ce qui se passait sur la scène à Berkeley Rep, ce qui se passait sur la scène à ACT, ce qui se passait à ce qui était à l’époque Berkeley Shakespeare. C’était normal, et c’est toujours normal. »

En tant qu’étudiant de premier cycle, Garrett est allé à la Virginia Union University, avec une spécialisation en anglais. Elle a obtenu sa maîtrise en réalisation à CalArts, où elle est devenue doyenne associée de la School of Theatre et directrice artistique associée de son Center for New Performance. Elle arrive à OSF après un passage en tant que directrice artistique par intérim du Denver Center for the Performing Arts.

La carrière théâtrale de Garrett s’est déroulée presque entièrement en dehors de la région de la baie, bien qu’elle soit revenue pour diriger « Hurt Village » de Katori Hall pour Oakland Theatre Project en 2016 et « Everybody » de Branden Jacobs-Jenkins pour le California Shakespeare Theatre en 2018.

Reconnue pour son affinité pour les nouveautés, elle dirige la première sur la côte ouest de « Confederates » de Dominique Morisseau, qui débutera en août.

Centré autour de deux femmes noires, dont l’une est esclave et espionne de l’Union pendant la guerre civile, et l’autre est une professeure d’université contemporaine, « Confederates » a été commandé par le programme American Revolutions d’OSF, qui a produit des pièces telles que Lynn « Sweat », lauréat du prix Pulitzer de Nottage, « All the Way » de Robert Schenkkan et « Indecent » de Paula Vogel.

« Confederates » était initialement prévu pour la saison 2020 et était en répétition lorsque la première vague de COVID-19 a fermé le théâtre, suivie de l’incendie d’Almeda qui a dévasté la région cet automne. OSF a rouvert pour des performances live en juillet dernier.

Au printemps prochain, Garrett ouvrira la saison 2023 d’OSF avec « Roméo et Juliette », ce qui sera en fait la première fois de sa carrière qu’elle mettra en scène une pièce de Shakespeare.

« Personne ne me l’a jamais demandé », dit-elle. « Je ne connais pas beaucoup de femmes noires qui sont appelées à diriger Shakespeare. »

Son interprétation de la pièce est profondément influencée par les effets destructeurs de la polarisation politique actuelle.

« Shakespeare utilise la romance rapide et chaude entre Roméo et Juliette comme un moyen de vraiment parler de ce qui se passe avec les adultes qui sacrifient leurs enfants afin qu’ils puissent maintenir leurs rancunes », dit Garrett. « Pourquoi n’édicterons-nous pas de véritables lois sur les armes à feu qui affecteront le changement dans notre société ? Parce que nous ne voulons pas avoir à changer qui nous sommes en ce moment. Nous sommes donc prêts à sacrifier l’avenir des gens pour cela. Nous sommes disposés à ce que nos enfants subissent des exercices de tir actifs, au lieu de simplement prendre des décisions intelligentes sur qui peut posséder une arme à feu et quand.

Le choix de faire cette pièce est emblématique de l’approche de Garrett envers le développement de nouveaux publics.

« C’est le premier Shakespeare qu’on m’a présenté », se souvient-elle. « J’ai été initié à la Willard Junior High School (à Berkeley) dans ma classe d’anglais de septième année. Et si OSF ne revient pas à ces Shakespeare qu’ils étudient dans les écoles, vous avez des années de jeunes qui obtiendront leur diplôme et n’en verront jamais une production. J’ai donc la responsabilité de m’assurer qu’il y ait accès à ces jeux.

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