Tyler Bowman a ouvert son téléphone lundi et a appelé le service de santé publique de San Francisco à plusieurs reprises – cinq fois en tout – alors qu’il cherchait désespérément un vaccin qui pourrait l’aider à éviter de devenir le dernier patient d’une épidémie de monkeypox en plein essor.

Et pendant des jours, il a été confronté à un problème répandu : il n’y avait tout simplement pas assez de prises de vue pour tout le monde.

Les experts en maladies infectieuses traitant des patients atteints de monkeypox dans la région de la baie affirment que la région – et les États-Unis dans leur ensemble – semblent dangereusement vulnérables à la propagation continue d’un virus qui, jusqu’à il y a quelques mois à peine, était peu connu en dehors de quelques communautés africaines . La raison est simple : Trop peu de doses de vaccins se rendent dans les cliniques à travers le pays, laissant l’Amérique vulnérable à une nouvelle crise de santé publique alors même qu’elle cherche à sortir de sa pire pandémie depuis un siècle.

Déjà, une clinique de San Francisco a fermé mercredi, et au moins deux autres semblaient susceptibles de fermer leurs portes aux patients atteints de monkeypox d’ici la fin de la semaine en raison d’un manque de vaccin, selon le Département de la santé publique de San Francisco.

Pour Bowman, le voyage vers son vaccin l’a laissé pessimiste quant aux chances de la Bay Area d’éviter une épidémie plus importante. Il a finalement pu obtenir un rendez-vous jeudi – quatre jours après avoir commencé à chercher sa propre dose.

« C’est frustrant », a déclaré Bowman, alors qu’il remplissait le formulaire de trois pages de la clinique.

«Et nous avons vu avec COVID ce qui se passe lorsque vous le laissez devenir incontrôlable. (Finalement) ce ne sera pas seulement une chose qui frappera les homosexuels. Cela commencera à se répandre parmi presque tout le monde.

Les responsables de la santé publique et les épidémiologistes de la région de la Baie soulignent que le risque de virus pour la population générale reste faible et que la maladie elle-même, bien que douloureuse, n’est presque jamais mortelle. Dans tout le pays, le virus semble largement affecter les hommes qui ont des rapports sexuels avec d’autres hommes, et les médecins de la région de la baie disent qu’ils ont rencontré peu de patients, voire aucun, qui n’appartiennent pas à ce groupe démographique.

Mais le manque de doses de vaccin a laissé la région – et la nation dans son ensemble – à un moment périlleux alors qu’elle cherche à empêcher la propagation de la maladie à l’ensemble de la population, selon les médecins.

À San Francisco – une ville où 68 cas probables et confirmés ont été signalés mercredi – la pénurie est inquiétante, a déclaré le Dr Peter Chin-Hong, professeur de médecine et spécialiste des maladies infectieuses à l’UC San Francisco. Le département de la santé a administré 1 702 doses mercredi – un chiffre qui n’inclut pas les vaccins administrés dans les hôpitaux et les cliniques ailleurs dans la ville.

Il a déclaré qu’il était encore trop tôt pour dire si le virus deviendra endémique, ce qui signifie qu’il ferait partie intégrante de la vie, et pas seulement une épidémie rare et ponctuelle. Mais il a déclaré que la disponibilité des vaccins est « probablement le facteur le plus important » pour déterminer le cours de l’épidémie en ce moment. Et, a-t-il averti, « cela pourrait facilement être quelque chose avec lequel nous devons vivre ».

« Je pense que nous sommes actuellement dans une position très vulnérable où nous perdons peut-être du temps », a déclaré Chin-Hong. « Le temps presse en ce moment. »

Une myriade de raisons semblent exister pour la pénurie actuelle de vaccins, y compris la facilité inattendue avec laquelle le virus s’est déplacé dans certaines communautés et le fait qu’il n’existe qu’un seul vaccin approuvé par la Food and Drug Administration spécifiquement pour prévenir la variole du singe – un vaccin appelé Jynneos, produit par la société danoise Bavarian Nordic.

Le fabricant a connu des fermetures d’usine cette année, a rapporté le New York Times. Cela a compliqué les efforts pour fabriquer suffisamment d’approvisionnements pour les pays qui réclamaient soudainement son produit, qui jusqu’à cet été était en demande relativement faible.

Bien qu’un autre vaccin existe pour se prémunir contre la variole du singe, il est beaucoup plus ancien et a été créé pour lutter contre la variole – une maladie apparentée mais différente. En conséquence, il comporte un risque beaucoup plus élevé de complications.

Fin juin, l’administration Biden a promis de livrer près de 300 000 doses à travers le pays au cours des prochaines semaines et 1,6 million de doses supplémentaires dans les mois à venir. Mercredi, il avait distribué environ 132 000 doses – dont près de 27 000 ont été envoyées en Californie. Dans la région de la baie – et en particulier à San Francisco – l’offre n’avait pas encore rattrapé la demande.

« J’ai le sentiment que nous n’avons pas suffisamment accès aux vaccins pour le moment », a déclaré le Dr Jorge Salinas, épidémiologiste hospitalier de l’Université de Stanford. « Les gens s’y intéressent, mais le nombre de doses disponibles dans notre région est encore assez limité. »

Pourtant, une grande partie de la persistance de l’épidémie se résume également à sa nature relativement furtive et à un moyen de transmission étonnamment efficace, ont déclaré des experts. Les premiers symptômes de la maladie peuvent être difficiles à détecter, a déclaré Chin-Hong, ce qui signifie que les gens peuvent la propager sans le savoir.

À l’exception d’une épidémie de 2003 aux États-Unis qui a rendu malades environ 80 personnes, la variole du singe a rarement été signalée au-delà de l’Afrique. De 2018 à 2021, par exemple, seule une douzaine de cas associés à des voyages avaient été signalés en dehors du continent, selon l’agence sanitaire de l’Union européenne. Et, a déclaré Salinas, le gouvernement fédéral avait déjà stocké 56 000 doses lorsque le virus a frappé – un chiffre qui aurait semblé suffisant.

« Cette épidémie est assez spéciale », a déclaré Salinas. « Les précautions que l’Amérique avait mises en place n’étaient malheureusement pas suffisantes pour relever ce défi.

L’épidémie semble affecter certaines parties de la région de la baie plus durement que d’autres – laissant les comtés transférer des ressources vers des zones qui ont davantage besoin de doses de vaccin. Des responsables du département de la santé du comté de San Mateo ont déclaré qu’ils travaillaient sur un plan visant à déplacer certaines de ses 200 doses vers d’autres parties de la région – comme San Francisco – en raison d’un manque de cas de monkeypox dans la péninsule.

Pour l’instant, de nombreux responsables de la santé concentrent leurs fournitures limitées sur les personnes les plus à risque – souvent celles qui ont déjà été exposées au virus. Contrairement au vaccin COVID-19, le vaccin contre la variole du singe peut aider quelqu’un à éviter l’infection même après une exposition.

« Nous courons contre la montre », a déclaré Chin-Hong.

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