MARIPOSA – Le feu de chêne brûlant près du parc national de Yosemite dans le comté de Mariposa a explosé samedi pour devenir le feu de forêt le plus important et le plus rapide de Californie en 2022, alors que l’incendie a incendié plus de 11 900 acres de terrain desséché et a incité évacuations de milliers d’habitants dans les contreforts de la Sierra Nevada.

Ce qui a commencé comme un petit feu de broussailles vendredi s’est rapidement transformé en un enfer déchaîné samedi soir, détruisant au moins 10 structures et forçant plus d’un tiers des habitants du comté de Mariposa à fuir. Samedi soir, les pompiers n’avaient pas de confinement sur le brasier et la cause de l’incendie faisait toujours l’objet d’une enquête.

Le feu de chêne a marqué le première salve majeure de la saison des incendies de cette annéequi jusqu’à présent avait connu un démarrage relativement calme.

Il a éclaté vendredi après-midi à proximité de la State Route 140 et de Carstens Road – une zone fortement boisée dans la région largement rurale des Midpines du comté de Mariposa – puis s’est rapidement déplacé à travers les terres sauvages voisines, alors que le terrain escarpé associé à une quantité importante de terres sèches et les combustibles morts se sont combinés pour créer un «comportement de feu explosif», selon Cal Fire. Les pompiers ont déclaré que le vent ramassait des braises qui parcouraient jusqu’à deux milles, déclenchant de nouvelles flammes et rendant le feu de plus en plus difficile à contenir.

Les conditions d’incendie ont même créé un nuage de pyrocumulus – un phénomène dans les incendies intenses – qui atteignait plus de 20 000 pieds dans le ciel et pouvait être vu à des centaines de kilomètres, y compris dans certaines parties de la Bay Area.

« Il y a beaucoup de mortalités d’arbres dans la région qui produisent plus de carburant d’écorce », a déclaré la porte-parole de Cal Fire, Natasha Fouts, « et si les vents tordent les arbres, cela produit plus de braises, ce qui pourrait créer des incendies ponctuels auxquels nos pompiers doivent faire face. avec. »

Le feu de forêt a été menaçant près de 2 000 structures samedi soir, dont certains sont des artefacts de l’époque historique de la ruée vers l’or en Californie. Samedi, le feu brûlait à quelques kilomètres à l’est de la ville historique de Mariposa, où le Fremont Adobe et le Bogan Building datent des années 1850.

Taylor Poisall, porte-parole de la Croix-Rouge américaine et bénévole au refuge pour évacués de Mariposa Elementary, a déclaré qu’au moins 70 personnes étaient arrivées au refuge depuis vendredi, remplissant la cafétéria de l’école, tandis que des chiens, des chats, des oiseaux et des tortues ont trouvé des maisons temporaires dans des salles de classe vacantes.

« C’est une zone vraiment résistante, car ils doivent malheureusement évacuer souvent », a déclaré Poisall, notant que les incendies de Washburn et d’Agua plus tôt cette saison avaient provoqué des évacuations similaires, mais pas à l’échelle de l’Oak Fire.

Scott et Missy Kaufmann faisaient partie des milliers d’habitants de la région contraints d’évacuer leurs maisons. Ils s’étaient rendus sur la côte pour un week-end de camping avec leurs trois chiens, lorsqu’ils ont reçu vendredi une alerte de sécurité publique les informant que l’incendie approchait de leur quartier. Ils ont immédiatement fait demi-tour et ont pu rentrer chez eux assez rapidement pour sécuriser leurs sacs d’urgence, 12 poules et un coq.

Alors qu’ils sortaient de leur allée pour partir, Scott a dit qu’il pouvait voir les flammes à une rue de chez lui.

« Nous sommes un peu découragés et honnêtement, nous nous remettons déjà de la Californie », a-t-il déclaré. « C’est comme si vous jouiez à la roulette russe tout l’été en vous demandant juste quand ça va vous frapper. »

Le couple a déménagé du Wisconsin en Californie il y a trois ans, lorsque Scott a accepté un poste d’ingénieur en mécanique au parc national de Yosemite. Chaque année depuis lors, a-t-il dit, « nous avons des cendres qui tombent sur notre maison ».

« Vous ne pouvez le prendre que si longtemps. Cela continue de nous abattre », a-t-il déclaré.

Le parc national de Yosemite a vu son propre incendie plus tôt ce mois-ci lorsque l’incendie de Washburn s’est déclaré dans la région de Mariposa Grove. Cet incendie – les responsables de Cal Fire disent qu’ils n’ont aucune inquiétude à ce qu’il fusionne avec l’Oak Fire – a brûlé 4 800 acres mais était à 79 % de confinement dès vendredi. Aucune structure n’a été détruite par l’incendie de Washburn, et le plus grand peuplement de séquoias anciens du parc reste à l’abri des flammes.

Le Oak Fire, en revanche, s’est développé à un rythme beaucoup plus rapide, en particulier à ses débuts. Et malheureusement, il ne semble pas que les pompiers devraient bénéficier d’un sursis dans les prochains jours.

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