Même si vous aimez les jeux Final Fantasy, attendez-vous à vous sentir comme un étranger dans un pays étrange lorsque vous jouez à Stranger of Paradise : Final Fantasy Origin. Ce récit violent du jeu Final Fantasy original de 1987 évite en grande partie l’esprit aventureux et le mysticisme sincère de la série pour se concentrer sur le muscle, l’attitude et tout ce qui est extrême. Square Enix qualifie ce remake d ‘«action / RPG hardcore», une description appropriée pour un jeu qui cède rarement à son agression. Lorsque les épées sont tirées et que des bêtes géantes entrent dans des états frénétiques, cette expérience énervée brille, alors que le champ de bataille s’illumine avec une rafale de combos et de magies contre des monstres impressionnants qui représentent une réelle menace. Lorsque les épées sont dans leur étui et que les personnages doivent converser ou explorer, Stranger of Paradise atteint des creux rarement vus dans les 35 ans d’histoire de Final Fantasy.

Ne soyez pas surpris si vous laissez échapper votre premier gémissement audible quelques minutes après avoir rencontré le protagoniste Jack. Montrant la gamme émotionnelle d’une brique, Jack est une ardoise vierge, offrant peu de trame de fond ou de personnalité, mais il amuse pour toutes les mauvaises raisons compte tenu de la fréquence à laquelle il parle de vouloir tuer un être sombre nommé Chaos. Il grogne cette sombre ambition à presque tous ceux qui l’écoutent, lâchant parfois des bombes F en cours de route parce qu’il est tellement en colère. L’histoire s’accroche pour la vie au fil idiot du Chaos, qui offre quelques rebondissements intéressants vers la conclusion, mais tombe généralement à plat et ne fait pas grand-chose pour construire les personnages ou le monde qui les entoure.

Jack finit par se lier d’amitié avec une poignée d’individus partageant les mêmes idées, mais ils sont tout aussi sans vie que lui, et les raisons pour lesquelles ils sont ensemble sont au mieux fragiles. À un moment donné, Jack rencontre Jed et Ash sur une route, et après avoir discuté du Chaos et des cristaux pendant quelques secondes seulement, ils acceptent de voyager ensemble et de cimenter l’occasion avec un coup de poing. Le coup de poing est aussi horrible que cela puisse paraître, et est étrangement remarquable, car vous verrez ce geste plusieurs fois, chacun aussi involontairement comique que le dernier. Je n’ai pas aimé la majeure partie de l’histoire, mais j’ai apprécié où elle se termine. Non, les derniers instants ne rendent pas le voyage intéressant, mais au moins il se termine en beauté.

La chasse au Chaos se déroule au pays de Cornelia, un endroit luxuriant avec la plupart des tropes fantastiques pour lesquels cette série est connue. Le développeur Team Ninja fait un excellent travail en changeant fréquemment les lieux dans sa progression basée sur les niveaux – jetant la fête dans des cavernes de lave, des montagnes glacées et des forêts rougeoyantes remplies de bêtes sauvages. La plupart de ces endroits sont déroutants dans leur conception, envoyant Jack et sa compagnie sur des chemins labyrinthiques, certains présentant des qualités de puzzle qui nécessitent un retour en arrière pour être résolus. Sans carte, attendez-vous à vous perdre périodiquement. Dans une tournure étrange, le groupe peut se précipiter à travers des essaims d’ennemis incontestés, ce qui signifie que vous pouvez couvrir rapidement le terrain et retrouver vos repères. Vous pouvez également courir du début d’un niveau au boss final sans affronter un seul ennemi – un défaut de conception que j’ai exploité pour accélérer l’exploration dans certains des niveaux les plus déroutants.

Ce n’est pas que je ne voulais pas engager le combat. Aussi désordonné que Stranger of Paradise soit dans son histoire et son monde, il embrasse pleinement la rage d’un guerrier pour offrir une expérience de combat exceptionnelle. Le combat de mêlée bien mis en œuvre et la magie à longue portée grésillent d’excitation, et Jack peut basculer entre eux à la volée. Les mouvements ennemis et les attaques impossibles à bloquer sont faciles à lire, ce qui rend tous les combats justes et un véritable test de compétence. Même les deux compagnons IA qui vous rejoignent sont compétents et accumulent eux-mêmes le nombre de victimes, même contre les boss si vous devez garder vos distances. Certains boss sont incroyablement difficiles, et vos alliés ne seront peut-être pas assez utiles, mais vous pouvez toujours réduire la difficulté de ce combat à n’importe quel point de sauvegarde – une autre belle touche.

Les mécanismes de combat sont robustes, permettant à Jack de bombarder l’ennemi avec des capacités à un rythme libéral. Le mouvement évasif fonctionne bien, tout comme le compteur de bouclier d’âme qui permet à Jack d’accumuler de la magie et d’envoyer des attaques à longue portée sur son attaquant – ce dernier est assez ingénieux, mais est parfois difficile à utiliser compte tenu de la frénésie des batailles. Lorsque les ennemis vous donnent des crises, économiser de la magie pour activer des attaques dévastatrices de Lightbringer peut inverser la tendance. Mieux encore, lorsque la jauge de freinage d’un adversaire s’épuise, vous pouvez l’exécuter immédiatement avec un mouvement de finition élégant qui inflige même des dégâts d’éclaboussure à tout autre ennemi à proximité.

Jack porte bien son nom en tant que touche-à-tout sur le champ de bataille. Plutôt que de se concentrer sur un seul travail, Stranger of Paradise encourage le joueur à en utiliser plus d’une douzaine, en passant au style le mieux adapté à la situation. Chaque classe est complète et amusante à utiliser. J’ai aimé pouvoir me transformer en un clin d’œil d’un samouraï avec des coups d’épée précis à un mage noir qui fait pleuvoir négligemment la mort de loin. Déterminer quels emplois fonctionnent le mieux les uns avec les autres fait partie du plaisir et de la raison d’expérimenter souvent.

L’application de points aux arbres de compétences permet à chaque travail de devenir plus puissant comme le souhaite le joueur. Des paires d’armures spécifiques offrent également des bosses statistiques intéressantes. Chaque classe peut atteindre un rang de maître au niveau 30 et offrir une variété de personnalisations intéressantes, comme déterminer quelles attaques spéciales se déclenchent à des points spécifiques sur les chaînes de combo. Encore une fois, le combat grésille absolument dans Stranger of Paradise et vous donne un véritable sentiment d’appartenance.

Presque tous les ennemis vaincus lâchent une arme ou une armure, et vous apprenez rapidement que vous devez mesurer la fréquence à laquelle vous plongez dans les menus pour bricoler le chargement de chaque personnage, car vous pourriez passer autant de temps dans les menus que dans les combats. Les armes offrent presque tous les types de bosses d’attributs auxquels vous vous attendez, et les armures offrent de nombreux changements cosmétiques. Le facteur « cool » de l’équipement est lié à leurs niveaux, ce qui signifie qu’au niveau cinq, vous portez du cuir, et au niveau 105, vous brillez dans un superbe costume à l’échelle du dragon.

Avoir autant d’options différentes à portée de main – de l’équipement aux emplois – est l’endroit où Stranger of Paradise brille le plus et procure de l’excitation. Ces sensations fortes s’étendent à deux amis dans le jeu coopératif en ligne, mais seulement s’ils suivent le rythme de votre niveau de combat. Si vous n’êtes pas dans la même gamme de niveaux, vous devez jouer au niveau le plus bas du joueur, ce qui peut être un échec s’il ne fait que commencer et que vous êtes en milieu ou en fin de partie.

Stranger of Paradise est le jeu Final Fantasy le plus étrange à ce jour, oscillant entre l’horrible et le fantastique. Si vous pouvez tolérer Jack (et c’est une grande demande), le combat parfaitement conçu vaut le détour. Vous venez peut-être à ce jeu pour l’histoire et l’expérience Final Fantasy, mais tout est question de combat et rien d’autre.

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