Par Jennifer Peltz | Presse associée

NEW YORK – Deux hommes d’affaires sino-américains ont été accusés lundi d’avoir détourné l’argent d’étrangers vers des dons politiques qui ont acheté l’entrée à un dîner exclusif avec le président de l’époque, Donald Trump, afin que le duo puisse impressionner et escroquer les investisseurs chinois.

Dans un stratagème financier complexe avec des tentacules politiques, selon les procureurs, Sherry Xue Li et Lianbo « Mike » Wang ont levé 27 millions de dollars pour un plan de développement grandiose qui n’a jamais été près d’être approuvé, puis ont détourné des millions de dollars pour des dépenses personnelles.

Pour projeter l’emprise de tenir leurs promesses – qui comprenaient souvent des visas pour vivre aux États-Unis – ils ont utilisé l’argent des investisseurs et l’argent des ressortissants étrangers pour faire des dons importants et être vus avec Trump et d’autres politiciens éminents, ont déclaré les procureurs dans des documents judiciaires.

« Ensemble, nous pouvons construire une communauté meilleure, plus forte et plus saine et » Make America Great Again!

Les procureurs n’ont allégué aucun acte criminel de la part des comités d’action politique qui ont accepté les dons de Li et Wang.

Li, 50 ans, et Wang, 45 ans, étaient détenus sans caution après leur première comparution devant un tribunal fédéral de Brooklyn, bien que leurs avocats puissent demander une caution plus tard. Les deux font face à diverses accusations de complot fédéral.

On ne leur a pas demandé d’inscrire un plaidoyer, mais Wang s’est porté volontaire, par l’intermédiaire d’un interprète mandarin, « Je n’ai pas fait cette chose. »

L’avocate de Li, Nora Hirozawa, a refusé de commenter. Un message sollicitant des commentaires a été laissé à l’avocat de Wang, James Roth.

Les citoyens américains naturalisés sont des partenaires commerciaux qui partagent une maison de Long Island avec certains des parents de Li, dont son fils de 15 ans.

Li fait la promotion de projets de développement près des montagnes Catskill à New York depuis près d’une décennie; Wang a travaillé avec elle en tant que directeur général. Initialement envisagé comme un parc à thème culturel appelé « China City of America », il s’est transformé en une proposition de campus universitaire à but lucratif après que les responsables locaux ont dit à Li que le zonage n’autoriserait pas le  » Disneyland chinois  » qu’elle avait initialement prévu.

Le « Thompson Education Center » ne s’est jamais concrétisé non plus. Les responsables locaux ont refusé le service d’égout nécessaire en 2015, puis ont dit à Li en 2017 que le projet n’avait pas été approuvé, selon les documents judiciaires des procureurs.

Mais elle et Wang ont continué à dire aux investisseurs que le projet était un succès, leur envoyant parfois des photos d’un chantier de construction. Ce site était en fait une maison qu’elle faisait construire ailleurs, ont déclaré les procureurs.

De nombreux bailleurs de fonds avaient été attirés par des promesses de visas d’investisseur, qui ont finalement été refusées en raison des doutes des agents de l’immigration quant à la viabilité du projet « Education Center », selon des documents judiciaires.

Pour renforcer ces promesses, Wang et Li ont cherché à créer une image d’influence auprès d’éminents politiciens américains.

Dans certains cas, l’image était littérale.

Li et Wang ont sollicité de l’argent auprès d’étrangers pour donner plus de 600 000 dollars de dons – convertis en noms de Wang et Li – pour assister et amener des invités à un dîner de collecte de fonds en juin 2017 avec le président de l’époque, ont déclaré les procureurs. Une photo de l’événement montre Li avec Trump et la première dame de l’époque, Melania Trump.

Il est illégal pour les ressortissants étrangers de contribuer aux campagnes politiques américaines, et les procureurs disent que Li et Wang le savaient.

« Il est illégal pour les hommes d’affaires en Chine de faire des dons. Mais ces hommes d’affaires peuvent investir dans notre entreprise et devenir nos actionnaires. Nous pouvons ensuite organiser une rencontre avec le président. Le don est absolument nécessaire. Notre entreprise peut le faire et c’est légal », a déclaré Wang à un investisseur potentiel en décembre 2018 après avoir envoyé la photo de Trump et Li du dîner de collecte de fonds, selon des documents judiciaires.

D’autres investisseurs ou prospects ont également reçu des brochures mettant en vedette Li ou Wang avec Trump et d’autres politiciens, dont le gouverneur démocrate de New York Andrew Cuomo, ont déclaré les procureurs.

Pendant ce temps, Li, Wang et des co-conspirateurs anonymes ont dépensé au moins 2,5 millions de dollars de l’argent de leurs investisseurs en bijoux, vacances, repas raffinés, nounous, contraventions et autres objets personnels, selon les procureurs. Ils ont déclaré qu’une partie de l’argent des investisseurs était également allée à la campagne politique des accusés, y compris des dons et la location d’un avion privé pour amener un ressortissant chinois à un événement Trump en octobre 2017.

Les contributions de campagne inhabituelles de Li et Wang ont attiré l’attention des journalistes en 2017 au milieu de l’examen minutieux de nombreux donateurs ayant des liens avec d’autres nations qui, à l’époque, essayaient de s’attirer les faveurs de la nouvelle administration Trump.

L’avocat américain à Brooklyn, Breon Peace, a déclaré lundi que son bureau était « engagé à protéger notre processus démocratique de ceux qui l’exposeraient à une influence étrangère illégale ».

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